Król Azis

Free texts and images.
Jump to: navigation, search

Król Azis • Opowiadanie • written by Kornel Makuszyński
Król Azis
Opowiadanie
written by Kornel Makuszyński
Info Simple bw.png Król Azis: Information and licence SemiPD-icon.png
Uwaga! Tekst wydano w 1928 r. i jego słownictwo pochodzi z tamtej epoki. Proszę nie nanosić poprawek!

Niezmiernie był znużony król Azis, kiedy się o północy zwlókł z łoża, usnąć nie mogąc.

Nie wiedział, czy to niepokój gorącej, żarem drgającej nocy krew w nim burzy, czy też wspomnienie zabawy przedwieczornej sen z oczu mu spędza. Kiedy słońce stanęło nad cyprysowym gajem, którego szczyty znaczyły kres dnia, wtedy odetchnęła ziemia, jakby się z jej piersi stoczyła ciężka słoneczna kula i wtedy wszystko ogarnęła dobra, łaskawa cisza, niepokój kojąca. W takiej chwili nie uczyni krzywdy jedno stworzenie drugiemu, a zbrodniarz ukryje lękliwie w zanadrzu nóż, którego dobędzie nocą. A oto król Azis, ujrzawszy w taką smutną, przedziwnie cichą chwilę dumne łabędzie, płynące jak białe łodzie po sadzawce, ujętej w marmurowe kolisko, zapragnął usłyszeć śpiew konających ptaków. Kazał przynieść łuk, strzałę, zdobną w tęczę piór, na cięciwie położył i czekał, aż się ptaki wspaniałe piersią zwrócą ku niemu. Siedm łabędzi płynęło do jego stóp. Nagle się rzucił ten, który płynął pierwszy, wyciągnął szyję, uderzył obciętemi skrzydłami o wodę i bluznął krwią. Król Azis na łuku się oparł i słuchał chciwie. Ptak umierał na zabarwionej krwią fali cicho, bez głosu, przerażonemi tylko skarżąc się oczyma.

Zmarszczył brwi wspaniały król Azis; widać było, że od nadmiernego gniewu drżała mu ręka, kiedy od klęczącego u stóp jego niewolnika brał strzałę drugą. Już mu spędzono w pobliże przerażone i rozpierzchłe łabędzie, przeto bez trudu mierzył w śnieżyste piersi. Siedm zabił ptaków i nie usłyszał ich głosu.

— Czemu nie śpiewały te ptaki, umierając? — zapytał nagle król Azis człowieka, który stał za nim w postawie pokornej, chociaż miał na sobie płaszcz, przetykany złotem i łańcuch wspaniały na piersi.

Człowiek ten, ujrzawszy obrócone na siebie oczy Pana, ukląkł i odrzekł prawie szeptem:

— Ginęły zbyt szybko, o Panie! Nie zaznały męki…

Wtedy mu król Azis w oczy spojrzał i rzekł:

— Kiedy mi się spodoba, zginiesz i ty, ale nie będziesz umierał szybko…

Człowiek ten na twarz upadł i jęczał.

Teraz kiedy się z łoża wśród dusznej nocy zwlókł król Azis, z niechęcią przypomniał sobie zabawę przedwieczorną, zrozumiawszy, że nie była to igraszka królewska.

Głowę miał pełną szumów; to żar leniwej nocy krew w nim wzburzył i gnał ją po żyłach, nadmiernie tętniących. Król Azis wyszedł na szerokie, marmurowe schody, pełzające u stóp wspaniałych kolumn, stojących na straży pałacu. Wsparł się o jedną z nich i spojrzał w dyszącą ciężko, parną noc letnią.

Poza ogrodami, poza nieprzeniknionym murem cyprysów, widzialne tylko przez wyłom uczyniony w nim do użytku łaskawych oczu królewskich, spało niespokojnym snem białe miasto, rozległe i pyszne. Znużone gwarem dnia, który skonał z wieńcem na słonecznem czole, jak biesiadnik, ginący od nadmiaru rozkoszy, upojone potęgą swoją jak wspaniały zwierz pustynny, którego poi zapach krwi, śmiertelnie strudzone krzykiem i wrzawą na cześć swego żywota, chodzącego w blasku słońca — legło to białe, marmurem błyskające miasto na złotym, sypkim piasku morskiego wybrzeża, aby odpocząć wśród nocy i ochłodzić się wiatrem, który morze wysyłało noc w noc na wytchnienie panom swoim. Dziś jednak parna noc położyła swoje długie, z nieprzejrzystego cienia uczynione ręce, na morze i uciszyła wszystkie wiatry i wszystkie powiewy, z oddalonych lecące brzegów, więc się białe, pyszne miasto męczyło, jak człowiek, który zapadł w gorączkowy sen i sennym, omdlałym ruchem rąk stara się zmorę, gniotącą mu piersi, stracić i zdławić. Ogrody dyszały ciężką, zabijającą wonią róż, omdlały bluszcze, zwisłszy bezwładnie, cyprysy stały bez szmeru.

Król Azis spojrzał z nienawistna pogardą na śpiące miasto, które omdlało na morskim brzegu, jak spragniony wędrowiec, co padł bezsilny i strawiony pragnieniem, zanim zdołał ręce wyciągnąć ku fali. Brwi ściągnął wspaniały król Azis i począł schodzić przez marmurowe, szerokie schody ku ogrodom, które zalała noc, tak, że tylko wierzchy najwyższych cyprysów odcinały się ledwie widocznym zarysem na granatowem tle nieba, wydobywszy się z nocnej toni, co wszystko poniżej zatopiła, jak powódź. Znużona całodziennym wrzaskiem cisza spała w gąszczu; spłoszony ptak niechętnie, ciężko w ciemności bijąc skrzydłami, przeleciał tuż przed twarzą królewska.

Nagle, od strony, gdzie stały fontanny, ozwał się chrapliwy, zduszony, na poły senny głos:

“Strzeżcie króla Azisa!”

A za chwilę, gdzieś daleko, z pod palm odbrzmiał mu inny, wołający:

“Uszanujcie sen królewski!”

To straże króla Azisa nawoływały się wzajemnie.

Król Azis stąpał cicho po żwirze ogrodowej alei, wytyczonej białemi widmami posągów; szedł ku fontannom, gdzie czuwał strażnik, zbrojny w włócznię. Ujrzał go po chwili, wypatrując pilnie: strażnik włócznię wbił w ziemię, a sam ułożył głowę na chłodnej tarczy; od czasu do czasu tylko opierał się na ręku i przez sen wołał:

“Strzeżcie króla Azisa!”

Podszedł ku niemu król i pochylił się nad sennym: dotknął go ręką, budząc.

Strażnik zerwał się z ziemi, włócznię pochwycił i zamierzył się na króla.

— Kto jesteś? — krzyknął.

— Milcz! — szepnął król Azis — ogród słyszy…

— Czego chcesz?

Strażnik, ostrze włóczni kierując w piersi Azisa, wpatrywał się w chmurną twarz królewska, lecz jej nie poznał. Rzekł cicho:

— Czego szukasz w królewskich ogrodach?

— Króla! — szepnął przenikliwie król Azis i palec porozumiewawczo położył na ustach.

— Króla?!…

— Mów ciszej… Jego szukam… Czy nie wiesz, postanowiono, aby wybiła jego ostatnia godzina?

— Boże! — rzęził strażnik.

— Ja mam sprawić, aby nie ujrzał wschodzącego słońca. Mówię ci to, abyś krzykiem nie zbudził pałacu… Tu jest dla ciebie złota moneta z głową króla Azisa…

— Wolałbym głowę króla Azisa bez złotej monety… Panie! — szeptał strażnik — muszę wywołać hasło. Nie trwóż się!

Odstąpił i chrapliwym głosem zawołał:

— “Strzeżcie króla Azisa!”

— “Uszanujcie sen królewski!” — wołało w dali posłuszne echo.

Król Azis uśmiechnął się dziwnie w ciemności.

— Dobrze sprawiasz służbę — rzekł — oto masz jeszcze jedną sztukę złota… Miłujesz króla?

— Niech go stoczy robactwo! — odpowiedział strażnik. — Twoje ręce będą błogosławione… Tylko niech ci dłoń nie zadrży, abyś mógł uderzyć wprost w serce… Tędy idź!… Mieli go zabić wczoraj, pewnie wiesz o tem, jeśli dziś przychodzisz ze sztyletem…

— Wiem! Nie zabili go, gdyż czuwał przez całą noc…

— Tak! — rzekł strażnik — czemu drżysz?… czytał księgi i pieścił panterę, która jak pies chodzi za nim… Dzień jeden jeszcze oglądał słońce, oby go już nie ujrzał jutro!… Tędy idź!… Na marmurowych schodach czuwa niewolnik… Znajdziesz łatwo czarna gardziel… Stąpaj ostrożnie… Niech ci Bóg pomaga! Jutro całować będą twoje ręce, ja i wszyscy ze mną… Jak się nazywasz?

— Na co ci moje imię? Jeśli mi się uda, wszystkie ulice będą jutro śpiewały moje imię i morze będzie wołać je rykiem fal… A jeśli mi się nie uda, niebezpiecznie jest słudze królewskiemu znać imię mordercy…

— Chwała ci, jakkolwiek się zowiesz… Idź przed siebie! Będę wołał głośno: “Strzeżcie króla Azisa” aby zagłuszyć kroki twe na żwirze… Szukaj starannie serca, bo może go nie ma król Azis! — (“Strzeżcie króla Azisa!”) — A potem wołaj głośno, a ja zbudzę miasto… Serca szukaj i nie wyjmuj zeń noża… Cicho! Dźwięk jakiś… (“Strzeżcie króla Azisa”)… od strony pałacu… Ukryj się, panie… Jakby ktoś uderzał po ziemi łańcuchem… (“Strzeżcie króla Azisa”)… Czemu nie pełzasz w gąszcz? Prędzej, na Boga, prędzej!… Będziesz zgubiony ty i ja, jeśli kto ujrzy… Co to?

Słychać było brzęk ogniw łańcucha, uderzających gwałtownie o siebie; szedł głos od strony marmurowych schodów, szarzejących w oddali.

Król Azis nie poruszył się z miejsca.

— Uciekaj! — krzyknął stłumionym głosem strażnik.

Zaśmiał się nagle złym śmiechem król Azis, ujrzawszy twarz strażnika. Oto z gąszczu wybiegła bez szelestu pantera królewska, wlokąc za sobą złocony łańcuch i, przypadłszy do królewskich nóg, ocierać się o nie poczęła, pieszcząc się dziwnie. W tej chwili zaszły bielmem oczy strażnika i błysły w ciemności jak szklane oczy trupie. Nieludzkie, obłąkane przerażenie wykrzywiło mu usta; poznał króla i oszalał. Włócznia z rąk mu wypadła: nagle począł uciekać, jakgdyby śmierć zobaczył i jakiemś śmiertelnem rzężeniem wołał na cały głos bezustannie: “Strzeżcie króla Azisa!”

Król Azis nie spojrzał nawet w tę stronę, albowiem musiał uspokajać panterę, która wygięła się w kabłąk i zmrużyła oczy. Za obrożę chwycił król Azis i, wiodąc zwierzę, powolnym krokiem poszedł alejami w stronę pałacu. Spał marmurowy dom, owinąwszy się szczelnie w płaszcz mroku: gdzieś w dali wzdychać już poczęło senne morze, jakby błagając zmiłowania i słońca.

Król Azis wszedł do komnat. Panterę u drzwi uwiązał na złoconym łańcuchu, a sam wszedł do sali, pełnej przejrzystego mroku, gdyż w jednym jej rogu błyskała mdłem światłem lampa. Blask padł na twarz króla Azisa. Gorzały w niej oczy złym błyskiem, oczy dziwnie czarne, jakby dwa ognie wprawione w twarz z wosku. Król Azis miał twarz zmiętą i niezmiernie znużona, jakby żółta; gdyby niesamowicie świecące oczy powiekami zakrył, byłby raczej podobny do trupa. Straszny uśmiech błąkał się po znużonej twarzy, uśmiech, co spływał z oczu i biegł ku ustom, zaciętym groźnie, bladym i bezkrwistym. W twarzy królewskiej nie było krwi.

Ręce mu drżały, kiedy ująwszy złote szczypce, objaśniał włókno lampy; dreszcz po nim przebiegł, gdyż nagle poczuł zimno. Owinął się płaszczem i usiadł na rzeźbionem krześle, patrząc czarnemi oczyma w światło. Czoło zmarszczył król Azis — widocznie myśli jego były złe, jak błyskawica. I czy to blade światło lampy na twarz mu padło, czy też blask oczu, gdyż twarz króla Azisa stała się w jednej chwili jakby mniejsza, jakby ją ostremi palcami schwycił kurcz i ściągnął, tak, że ból wyraźnie spłynął po niej. Król na ręku się oparł i znieruchomiał. Nie odwracał oczu od światła i myślał. A ból coraz to powracał, wijąc się po twarzy; jakby odstraszony dziwnym błyskiem oczu, innego szukał wejścia do mózgu; dopadł ust i rozchylił szponem usta, gdyż drgnęły nagle.

“Uszanujcie sen królewski” — poleciało stłumionem wołaniem po śpiących ogrodach. Wstrząsnął się król Azis.

Począł oddychać ciężko, świszczącym, szybkim oddechem, jak człowiek w gorączce; od czasu do czasu ręce podniósł do skroni i skronie mocno ściskał. Wtedy się w ogromnej sali o marmurowe kolumny rozbijał jęk królewskich piersi, którego nikt słyszeć nie śmiał, chyba marmury.

Zdarzyło się raz bowiem, że niewolnik (któremu lepiej było, aby się był nie rodził) ujrzał dwie łzy, toczące się po zżółkłej twarzy króla Azisa; człowiek ten musiał zginąć, zanim miał czas zdumieć się, że płakał król Azis. A raz było tak, że .wspaniały król usnął, ułożywszy głowę na różanych piersiach cudnej Zoe, przywiezionej z wysp, przy których łowiono perły i podczas snu jęknął tak głęboko, jakgdyby mu kto w dłoniach ścisnął serce. Nieszczęsna spytała króla, kiedy się obudził, jaka go trapiła męka, że jęknął tak, jakby płakał krwią; za to, że słyszała przerażony jęk króla Azisa, utopiono ją w morzu po zachodzie słońca.

Marmurowe kolumny słyszały tedy same tylko jęk królewski. Król Azis siedział wciąż nieruchomy, jakgdyby go napadła śmiertelna niemoc, patrzył tylko przeraźliwym wzrokiem przed siebie, w pustkę, w rzeczy jakieś tajemne i złe, w mgłę świetlistą, która jak opar wzniosła się nad lampę i przędła może widziadła bez ciała dla królewskich oczu. Wzdrygnął się nagle król Azis.

Oto drgający płomień lampy, w której oliwa przesycona była pachnidłem, aby nawet światło woń siało przed królem Azisem — malował cienie na ścianie, żywe i ruszające się niespokojnie. Igraszką złośliwa były te cienie dla królewskich oczu, bo się nagle wzdrygnął król Azis, ujrzawszy, jak uczyniony z mgławego cienia olbrzymi skorpjon począł pełzać po marmurze. Król Azis twarz wykrzywił w śmiertelnym lęku i ręką zakrył oczy, mimo tego jednakże skorpjon przed oczyma mu pełzał. Dni temu niewiele, kiedy oszołomiony ciężkiem, rubinowem, jak żywa krew winem, szedł na spoczynek, aby uciszyć pyszną swą królewską głowę, w której łomotał szum krwi, zmieszany z pożądliwie kuszącemi echami harfy — i kiedy już miał spocząć na łożu, nagle krew wszystka spłynęła mu w serce, które bić przestało: oto, przyczajony na wezgłowiu, drgał skorpjon. Krzyknął król Azis i zbiegł do sali, w której zostawił ucztujących; trwoga zmąciła myśl królewską, a jednak zdumiał się, nie słysząc radosnych okrzyków, ani brzęczącej wrzawy harf: spojrzał chyłkiem z poza kotary i zbladł jeszcze bardziej: milczały harfy i przestano lać wino, a biesiadnicy, zgasiwszy połowę pochodni, skupili się przy drzwiach, wiodących do komnat królewskich, bladzi, wyczekujący, z rozchylonemi ustami. Szeptem mówił jeden:

— Zdawało mi się, że krzyknął… I nasłuchiwali jeszcze pilniej.

— Umrze pijany! — mówił inny.

— Niech kona długo! — modlił się człowiek noszący gronostaje.

Król Azis powlókł się z poza kotary, a upadłszy na ziemie, płakał z obłąkanej trwogi; piana toczyła mu się z ust i oczy miał szklane, kiedy się podniósł na pół martwy, lecz straszny. Kazał schwytać skorpjona, włożyć go do złotego kielicha, z którego pił wino przy biesiadzie, a nazajutrz przywołać kazał tego, który drwił, że król Azis umrze pijany.

Stanął przed królem biały od lęku.

Król Azis rękę mu położył na ramieniu i ócz; swoje zatopił w jego oczach przerażonych i zdumionych, że oglądają żywą twarz królewską. Rzekł mu król Azis powoli i głucho:

— Chcę ci łaskę uczynić, abyś wiedział ja bardzo cię miłuję; oto jest złoty kielich, którego dotknęły moje usta, a ty dzisiaj będziesz zeń pił!

Skinął, a czarny olbrzymi niewolnik podał ostrożnie złoty kielich nieszczęśliwemu, potem z ręce go chwycił i przemocą kielich do ust mu przytknął. Obłęd zamglił przerażone oczy tego człowieka, zanim umarł.

— Chcę, byś umierał pijany! — śmiał się król Azis, ale śmiał się tylko oczyma, gdyż żółta jego, znużona twarz była martwa.

Lęk do niej przyrósł, jak larwa i lęk wieczysty, jak czerw mieszkał w zwiędłem sercu króla Azisa.— Teraz go przeraził potworny cień na ścianie, potem szelest u rzeźbionych drzwi. Przerażenie przed nieznaną ręką z mgły i mroku, chodziło za nim krok w krok, jak jego czarna, leniwa, zła pantera, wodzona na złoconym łańcuchu.

O, jak strasznie lękał się król Azis!

Widział, jak padają przed nim na twarz i tego bał się najwięcej.

Słyszał, jak wołają z miłością jego imię i tego bał się śmiertelnie.

Nie znał wroga swego i nie widział jego twarzy, a dziesięćkroć razy wśród dnia i nocy konał powoli z trwogi przed nieznaną twarzą. Naokół króla Azisa była niezmierna pustka, naokół niego i w nim; nie było świata ani morza, ani marmurowego miasta, ani gaju cyprysów, tylko lęk.

Król Azis nie znał kiedyś trwogi; zapisali uczeni niewolnicy, że kiedy król Azis, ryjąc ostrogą boki dzikiego konia, któremu z pyska leciała śnieżysta piana pomieszana z krwią, wpadał w nieprzyjacielskie szyki, najwspanialsi rycerze porzucali miecze i włócznie i uciekali, nie mogąc spojrzeć w oczy króla, krzyczące śmiertelną grozą; i było podobno tak, że na łowach w wirujących piaskach pustyni, płowy lew opadł bez sił, gotując się do skoku, kiedy go uderzyły dwa pioruny, oczy króla Azisa, któremu nie zadrgała ręka na cięciwie, ani mu nie zadrgała powieka, gdy miecz wzniesiony drżał nad jego królewską głową. Aż przyszedł taki dzień, kiedy na jedną chwilę ustało serce króla i zabrakło mu oddechu na jedno mgnienie oka: chociaż słońce szalało tak, iż zdawało się, że zimne, bezkrwiste marmury rozpali do czerwoności, po królu Azisie przebiegł tego dnia zimny, śmiertelnie zimny dreszcz i oczy na jedno mgnienie powlokła mu nieprzebita ciemność. Zdawało mu się, że ktoś wybiegł z zasadzki, szybszy niż błyskawica i zimnemi rękoma chwycił go za gardło; czuł, że mu włosy podniosły się na głowie i że krew przestała krążyć w żyłach. Było to przerażenie.

Nie śnił król Azis, gdyż, kiedy przeminęła potworna chwila, a on ręce podniósł do skroni, poczuł na nich krople zimnego potu, jaki się ukazuje na skroniach tych ludzi, których już śmierć zalękła. Musiał ten lęk okropny zostawić ślad na królewskiej twarzy, gdyż syryjskie tancerki, które nago w tej właśnie chwili tańczyły przed obliczem króla, spojrzały na niego trwożliwie, jak sarny, gotujące się do ucieczki.

Nikt nie wie, skąd przyszedł ten straszny lęk na króla Azisa, ani też król Azis tego nie wiedział; błysnął i zgasł, jak błyskawica, która się rozżarzy i umiera, urodzona w przestworzu; lęk ten śmiertelny powiał jak wichr, który niewiadome skąd przybywa: ukazał się oczom królewskim jak widmo, co z mgły się uprządłszy, w mgłę się rozpływa. Czego się miał lękać król Azis? Skinął, a świat do stóp mu się walił i łkał i zmiłowania żebrał; brwi zmarszczył, a mury potężnych miast drżały, jakgdyby nawiedziło je trzęsienie ziemi. A przecież się uląkł i nie wiedział czego… Nie znał przyczyny trwogi i to go jeszcze większym napawało lękiem. Dnia tego, kiedy go nienazwany nawiedził strach, powlókł się król Azis na łoże, głowę czerwonym swym płaszczem owinął i tak trwał. Nie śmiał się nikt zbliżyć do królewskiego łoża, więc zdała czekali na króla wodzowie i ludzie, wysokie piastujący urzędy, z którymi rozprawiał co wieczora o szczęściu swoich narodów, które zaległy brzeg błękitnego morza, albo mieszkały na zielonych wyspach, co jak szmaragdy w toń morska zapadły. A król Azis dopiero z nadejściem nocy ukazał się na tarasie, gdzie stali jego ludzie. Ujrzeli przy świetle pochodni jego twarz i zbledli.

Król Azis spojrzał na nich z podełba, szukając w gromadzie jednego, na którego skinął niecierpliwym ruchem, przechodząc mimo i, nie obejrzawszy się, poszedł dalej. Z gromady, zgiętej w pokornym ukłonie, wysunął się człowiek bardzo stary, cały przyodziany czarno i głowę siwa pochyliwszy, stąpał za królem. Król szedł w ogrodową ustroń, daleko od pałacu, gdzie stał pyszny posag nagiego młodzieńca, napinającego łuk; usiadł na stopniach posągu i podniósł oczy na starego człowieka, który stał przed nim spokojny, choć pokorny. Milczał długo król Azis, potem, rozejrzawszy się pilnie dookoła, rzekł:

— Ty jesteś ten, który mnie uczył czytać księgi?

— Powiedziałeś, królu Azisie!

— I pamiętasz tyle lat, ile ich nikt nie pamięta ani na morskim brzegu, ani na wyspach?

Stary człowiek wzniósł w górę drżące ręce i powiedział:

— Zapomniałem już liczyć lata, albowiem zacząłem już liczyć godziny.

— Powiadają, że jesteś pełny mądrości, jak ul pełen miodu i że znasz tajemnice, od który siwieją włosy i człowiek umiera. Czy znasz tak tajemnice?

Uśmiechnął się łagodnie stary mędrzec.

— Jeśli od nich umiera człowiek, jakżeby ja je miał znać, stojąc przed tobą żywy, królu Azisie.

Król Azis zmarszczył czoło, potem spytał cicho.

— Co wiesz o mojej duszy?

Stary człowiek ważył na ustach słowa, ręce następnie rozłożył bezradnie.

— Nikt nie zbadał głębiny morza, panie mój, ani nikt nie widział oczyma serca ziemi — odrze powoli.

— Mówisz czcze słowa i brzmisz pusto jak tarcza, kiedy w nią miecz mój uderzy. Czy to jest twoja mądrość?

Starzec plecy zgiął w kabłąk i mówił drżącym głosem:

— Królu Azisie! Jakże mam znać twoją duszę kiedy nikt jeszcze spojrzeć w nią nie śmiał, jak w słońce? Za lat tysiąc ukaże się twoja dusza na wysokości przenikliwym oczom tych, co rozkopują groby i widzą rzeczy minione. Wtedy oni powiedzą, jak wielką była dusza króla Azisa!

— Jesteś chytry jak człowiek, który pisze księgi, albo jak śmierdzący szakal, co wyje na chwałę księżyca… Zapytam cię tedy o sprawy, które znać musisz, bowiem jeśli ich me znasz, tedy twoje siwe włosy malowane są farbą, aby cześć zyskać, a nie posiwiały dlatego, żeś trudził myśli.

— Pytaj, wielki królu Azisie!

— Odpowiedz mi, czy jest na świecie człowiek szczęśliwy?

Stary człowiek spojrzał szybko na króla, potem czemprędzej ukrył swoje spojrzenie; wreszcie, wyjąkując z trudem słowa, mówił:

— Myślałem o tera, królu Azisie, przez wszystkie noce mego życia, zanim mnie zmógł sen i poznałem, że niema pośród żyjących takiego, któryby był szczęśliwy. Ujrzałem w moich myślach, że szczęście jest wielkie, jak świat, a serce ludzkie jest małe, jak złoty puhar i nigdy nie obejmie szczęścia, pragnąc go tylko wieczyście. A to pragnienie toczy ludzkie serce jak robak i wypija z niego wszystką krew. Potem człowiek umiera.

Biały paw, śpiący na pobliskiem drzewie, krzyknął przeraźliwie przez sen, tak, że się wzdrygnął król Azis i stary człowiek, który zaczął mówić ciszej:

— Aby objąć szczęście myślą, jak młodzieniec obejmuje ramionami dziewicę, trzebaby, aby wszyscy ludzie, którzy byli, którzy są i którzy będą jeszcze, rojni jak mrówki, złączyli swe drobne, pragnące serca w jedno, tak wielkie jak świat. I trzeba, aby wszystkie serca ludzkie były czyste… Czy to możliwe, królu Azisie? Przeto do skończenia świata, kiedy wyschnie morze i słonce spadnie w przepaść, każdy człowiek będzie tylko pragnął szczęścia i będzie umierał, wypalony pragnieniem jak ognisko. A ostatni na ziemi człowiek, konając, będzie złorzeczył za wszystkich, co byli przed nim…

— Czy wiedza ludzie o tem, o czem mówisz?

— Wiedzą, królu Azisie, tak dobrze jak ty i ja, lecz są chorzy, którzy się łudzą i oszukują siebie i innych, albowiem, gdyby tak nie było, pękłyby z nadmiernego bólu wszystkie serca ludzkie; a ktoby miał serce kamienne, wydarłby je sobie z piersi, aby nie żyć.

— Czy mówisz o tem, nauczając na rynku, albo w rybackiej przystani?

— Królu Azisie! Rzucają mi sztuki złota i wielbią mnie głośno, abym mówił inaczej. A po twoim kraju chodzi tysiąc ludzi, którzy mają serce próżne jak konchę i wylękłe oczy, a śpiewają o szczęściu; płacą im za to i całują ich ręce i rzucają im palmy pod nogi. Ludzie ci płaczą, kiedy są sami… Kłamstwo pali im wargi, a oni muszą uczyć kłamstwa, bo cóż zostanie, jeśli zginie kłamstwo? A czyż człowiek nie sadzi kwiatów na grobie?

— Rzekłeś!… — szepnął cicho król Azis.

Patrzył długo w starca, potem mówić począł cicho, głosem, który drżał:

— Zbliż się ku mnie… Może jest prawdą to, o czem mówiłeś, chociaż źle mi jest o tem mówić w ciemności; jeśli się mówi rzeczy straszne, trzeba by płonęło sto pochodni, i żeby grały harfy; nie o to cię chciałem pytać, stary człowieku, lecz o inną tajemnicę ludzkiego serca… Jeśli mi możesz odpowiedzieć, mów szeptem… Zbliż się; łaskawy jestem dla ciebie, jak dla nikogo… Powiedz mi jedno: co znaczy, jeśli człowiek, który się nie zatrwożył w swojem życiu ani nocy, ani lwa w pustyni, ani strzały, napojonej trucizną — poczuje nagle w sercu lęk, tak straszny, że go obłęd chwyta, a poczuje go bez przyczyny, wśród białego dnia, stojąc wśród ludzi? Powiedz mi… Co ci się stało?

Stary człowiek, słuchając słów królewskich, cofał się, jakby przerażony, ręce w górę wzniósłszy; zbladł, usłyszawszy pytanie króla.

— Co ci się stało? — zapytał po raz wtóry Azis,

— Panie! — mówił starzec — powiedziałeś, że nie należy mówić w ciemności o rzeczach strasznych, więc się przeląkłem, bo mówisz o trupie!

Król Azis porwał się gwałtownie ze stóp posagu; zbliżył straszna twarz do twarzy starego człowieka i nie mówił, lecz charczał:

— Mów ciszej, albo są to ostatnie twoje słowa!… Coś wyrzekł?

— Panie! — szeptał niesamowitym szeptem stary człowiek — wyrzekłem słowo nierozsądne, które noc uczyniła strasznem, słowo, które jest śmieszne w obliczu słońca i mało warte.

Król Azis dyszał ciężko, potem się zwalił zpowrotem na marmurowe stopnie posągu. — Mówił:

— Odpowiedz tedy, co myślisz o tem? Skąd ten lęk i co znaczy?

— Jest znikąd, a znaczy śmierć.

— Śmierć?!

— Więcej niż śmierć. Człowiek, który poczuł bez przyczyny straszliwy lęk, umarł w tejże chwili, chociaż żyć będzie jeszcze długo.

Prawą rękę podniósł w górę i począł mówić mocnym szeptem, jak straszną tajemnicę; wyglądał jak prorok z puszczy, kiedy mówi o piekielnych ogniach.

— Kiedy człowiek doszedł do swojego kresu i kiedy stężała w nim ostatnia kropla krwi, a dusza zziębła w nim, jak owoc bez soków, wtedy nagle przychodzi na człowieka nieznany lęk. Od tej chwili niczego już nie zapragnie, niczego nie umiłuje, niczego nie będzie pożądał, tylko będzie czuł trwogę przed trwogą. I trwogą będzie całe jego życie. Serce w nim ustanie, gdyż jest bez krwi; dusza w nim umrze, bo jest bez pragnień; mózg jego wyschnie, bo jest bez siły. Człowiek ten wszystko w sobie przepalił i wszystko strawił w śmiertelnej nudzie; przestał pożądać, gdyż miał już wszystko; przestał pragnąć, bo wypił puhar do dna; zapomni śmiechu, bo trwoga się nie śmieje; co potem uczyni, będzie z leku, co potem zdziała, będzie szaleństwem z trwogi. Człowiek taki powinien umrzeć, lecz nie umrze, bo mu ten lęk właśnie broń z ręki wytrąci, a któż z litości zabijać będzie trupa? Powinien się położyć w grób — żywy i kazać się przywalić kamieniem. Niema już dla niego nadziei i słońce dla niego zagasło, jeśli nie oszalał w chwili, kiedy poznał ten niezmierny lęk, który wieje z pustki. Gorze! gorze! noc i pustka! Ten lek wieje znikąd, z pustyni… Szatański strach… Nic w człowieku i nic poza nimi.. Koniec! Koniec! Śmierć po tysiąc razy, co dnia i co nocy, każdej godziny i każdej chwili…

— Aaa! — zawył król Azis i począł uderzać głową o podstawę marmurowego posagu.

O, jak bardzo lękał się król Azis!

Teraz, kiedy patrzył w półmrok, widział w nim drgające kształty każdego z osobna, słowa które nad nim wypowiedział kiedyś stary człowiek, więc mrok gryzł mu źrenice, jak płowy, żrący dym pogorzeliska. Zdawało się Azisowi, że gdyby w tej chwili łzy zalały mu oczy, poczułby niezmierna ulgę; począł tedy pożądać łez, które jednakże, jak zła nowina przychodzą niewołane, długo potem trwając, Łanim je wypije słońce, ludzkiemi łzami się sycące, aby blask w niem trwał wiekuiście.

Gorze! Gorze!

Król Azis wzdrygnął się, zrozumiawszy, że go dotknęło nieszczęście ostatnie, bowiem mu łez zabrakło: zrozumiał, że jest jak najgorszy z nędzarzy i jak człowiek trędowaty, którego wszystko odbiegło, bogdaj nieszczęśliwszy, niźli ginący w podmiejskim rowie, trądem okryty, albowiem trąd nie pokrywa źrenic. Jak długo człowiek potrafi płakać i wie, że na dnie sakwy zostały mu jeszcze dwie łzy, jak duże perły — nie jest sam, jest bowiem z nim zawsze ten, który nad nim zapłacze; wtedy dusza bolesna, jakby na dwie dzieli się połowy, a jedna z nich płacze, aby mogła ujrzeć druga, że żyje jeszcze w tęczy łez, i nie umrze samotna. Górze! Górze!

Król Azis głowę przed się wyciągnął i zdawało się, że chce zbliżyć źrenice do płomienistego żądła lampy, aby wypaliwszy mu oczy, wycisnęło z nich chociaż łzy bólu, zabarwione krwią. Wzrok króla był straszny. W szkliwie czarnych królewskich oczu zanosił się, potworny swa niemota, przeraźliwy krzyk; jakby ktoś wołał z głębiny czarnej przepaści, skąd głos już nie dojdzie.

Rozpacz tak nieraz krzyknie przerażeniem oczu, i bezgłośnym tym krzykiem zamąci mózg, albo po raz ostatni o ratunek błagając, krzyknie człowiek, który za chwilę zapadnie na wieki w trzęsawisko szaleństwa.

Myśl, kształty mająca potworne i ohydne, ujęła w kosmate dłonie tępy grot i zaryła go w królewskie czoło, szeroką w niem wlokąc bruzdę. Drżał na całem ciele król Azis, czując, jak w spalonym jego mózgu orze jakieś zadzierzyste ostrze i wyrywa zeń krwią zlepione włókna, jakby chciało dotrzeć do siedziby czerwia. Głowa królewska gorzała w płomieniach bólu, kiedy równocześnie chłód nieznośny całe obejmował ciało. W mózgu jego wyśpiewywał ból jakiś chrapliwy śpiew, ohydny i wściekły, wykrzykiwał, jakby wśród bulgotu krwi, olbrzymie, ciężkie, jak skały, słowa porwanej na strzępy pieśni, wijącej się w szaleństwie.

— Król Azis z wysiłkiem ujął połę płaszcza i głowę nim zakrył, przerażony; wtedy jakby kto nagle położył pokrywę na szalejący bulgotem war, ucichły straszliwe szumy i wielki król słyszał, jakby daleką burzę, krwawiąca czarny widnokrąg błyskawica.

“Uszanujcie sen królewski!” — zabrzmiało gdzieś daleko wołanie, jak zły, cichy śmiech.

Król Azis dyszał; osunęła się z królewskiej głowy poła miękkiego płaszcza.. Na królewskiem czole zamigotały krople potu; jakgdyby trup obudził się po długim śnie, tak wyglądał król Azis.

Jak zwierz, który przebył chwilę śmiertelną, zdoławszy ujść psiej sforze — z oczyma krwią nabiegłemi odpoczywa w gąszczu, tak oto, oddychając z wysiłkiem, odpoczywał król Azis; lęk, który nad nim zawisnął, nie pozwalał mu na to, aby pełną piersią zaczerpnął powietrza. A kiedy mógł już myśli ogarnąć, rozpierzchłe w przerażeniu jak ptactwo, ujrzał dziwnemi swemi oczyma jedną z nich podobną do smolnej żagwi, jaką wróg wrogowi ciska pod strzechę; a inną podobną do zatrutego nasienia, które zły człowiek wrzuca wrogowi swemu do dzieży, w której zaczyniono ciasto na gorzki chleb; a inną jeszcze podobna do noża, na którym krew przyschła, jak rdza. Potworny lek z twarzą sinego upiora pędził ku niemu te myśli, które w mroku wypełzły jak żmije i piąć się poczęły ku królewskim białym, zawsze drżącym rękom.

Drgnął król Azis, poczuwszy, że dłoń jego ujęła twardą rękojeść noża; to królewskie palce, w szpon zakrzywione, objęły zimna poręcz rzeźbionego krzesła. Po szkliwie czarnych oczu królewskich przebiegł błysk, podobny do śmiechu. A w tejże chwili ruda, płomienista żagiew, jakby rzucona silnem ramieniem męża, zatoczyła łuk przed królewskiemi oczyma i padła, sycząc złym, nieszczęście wróżącym sykiem, pomiędzy marmurowe kolumny. Spojrzał szybko król Azis; to lampa, silniej błysnąwszy, liznęła błyskiem marmury, na płomień nieczułe.

Jeszcze po dwakroć i po trzykroć splamiły się przemijającym blaskiem skamieniałe w pysze swojej przeczyste marmury, bowiem lampa poczęła konać i zanim umrze w niej świetliste wnętrze, błysnęła jaśniej, śmierci swojej świecąc. Nagła ciemność runęła ze stropu i dopiero po chwili białe kolumny, jakby w chwili zamieszania złamały porządek szyku, poczęły jaśnieć wśród mroku i przesuwać się przed oczyma króla, jakby szukały wieczystego swego miejsca, w którem je osadziła moc połączona tysiąca niewolników; kiedy król Azis spojrzał w mrok po chwili, ujrzał je już nieruchome, w pysznym stojące szeregu, lekko i bez trudu na swych trefionych głowach dźwigające strop sali, leniwy i bezwładny.

Chciał krzyknąć król Azis, aby mu przyniesiono pochodnię, lecz nie miał siły; poczuł, że jest bezwolny, jak rozbitek, którego niosą fale, głośno szumiąc; oto z pod stropu, wraz “z mrokiem, który opadł jak ciężka chmura, spłynęły groźne szumy i nagle błąkać się poczęły wśród kolumn i szeleścić wśród liści, zdobiących ich pyszne czoła. Przyczaił się lęk w pustej piersi króla Azisa, który, oczy z przerażenia przymknąwszy, począł nasłuchiwać szumu nocy, podobnego do śpiewu odwiecznych drzew, śpiewających tę sama, tajemnicza, groźna pieśń od początku świata o ogniu i o ziemi.

Król Azis bał się poruszyć, tylko nasłuchiwał, zastygłszy w niemej trwodze, jak noc uderzała głucho czarna ręką w marmur, szukając śpiewającego serca i patrzył, jak wyniosłe widma kolumn nadstawiały swoje białe piersi.

Z każdego rogu ogromnej, pustej sali biegły niespokojne, czujne, płochliwe szmery, pełzały po podłodze i po ścianach, spływały ze stropu i, wijąc się, biegły ku kolumnom, gdzie się łączyły w nieustanny, beznadziejny, jednostajny szum, śpiewający straszną, męczącą melodję dalekiego dzwonu, krwawiącego pękniętem sercem. Szum ten ogarnął głowę króla Azisa i dzwonił mu w uszach, jak głębia, kiedy człowiek głowę zanurzy w czeluść wody.

Król Azis słuchał, zastygłszy; czuł, że mu jęk nocy sączy się w mózg przez uszy, przedziera się przez źrenice i zalewa mu usta, jakby się znalazł w wirze tego śmiertelnego głosu i nie mógł zeń wychylić swej znużonej, królewskiej głowy. Więc się jakby położył na szumiącej fali i, dysząc, słuchał jej śpiewu, aż mu nagle w mózgu rozkołysał się dzwon nocy, którego brzegi, z ciemności kute, sięgają morza, i pokrywają góry, a serce królewskie zeschłe i twarde bić o te brzegi poczęło.

— Lęk! lęk! lęk! — krzyczał dzwon jękiem.

Król Azis oczy powiekami nakrył, a palcami chwycił się kurczowo poręczy krzesła.

I słuchał jak mu śpiewała noc, zimne wargi zbliżywszy do jego twarzy.

“Jak śmierć jest twoja trwoga… O! jak śmierć, Azisie!… Nie masz serca, tylko gruz… Konasz, jak robak zgnieciony kołem kwadrygi… Królu Azisie!… Drwi z ciebie twoje miasto i zabić cię chce, jak szakala… Morze ci urąga, Azisie… Tobie, któremu z drogi ustępowało słońce… Słyszałeś, co mówił dzisiaj twój strażnik, który chciał mieć głowę twoją?…”

— Lęk! lęk! lęk! — zawyło serce Azisowe. “Oto ci powiem, co ci osłodzi wargi, jak słodki owoc i padnie jak rosa na spiekłe ciało… Zabij ich własnym lękiem, aby nie ujrzeli, że w tobie jest próchno… Zgaś ich źrenice, aby nie ujrzeli, że twoje mdleją z przerażenia… Czyń strasznie, Azisie!

— Azisie! — jęknęły długim, cichym jękiem kolumny.

“…Mścij się za to, że umarłeś, bowiem umarłeś! Azisie! Śpiewaj, lejąc krew, gdyż cię oplują wzgardą i rzucą w bagniska… Azisie! Niema krwi w tobie, więc musisz ujrzeć cudzą… Trwodze swojej dasz miecz w ręce, niech się mści za twego trupa… Trwoga twoja jest jak śmierć, bowiem uląkłeś się bezdna… Ukorzył cię ktoś, kto jest większy i zgasił jak gwiazdę, ktoś, kto podnosi morze… Zgniła w tobie myśl twoja, a serce stoczyło robactwo… Czyń strasznie, Azisie! Niech świat zatrwoży twoja trwoga, a ty gruzem świata wypełnisz pustą pierś… Azisie!

— Azisie!… — jęknęły kolumny, jakby wiatr wśród nich powiał.

“…Ktoś ty jest? Umarłeś, zanim umarłeś, więc czekasz, kiedy umrzesz. Dobiegła twoja dusza kresu, a spalonym jej śladem twój mózg się teraz wlecze. Czy nie wiedziałeś, że człowiek nie jest jako źródło, które wiekuiście trwać może, samo się żywiąc, lecz jest jako strumień, który odbiegł cienką strugą od wielkiej rzeki… Azisie!… Czy nie wiedziałeś, że drogę masz długą i że należy ostrożnie pić wodę ze skórzanych worów, abyś nie umierał z pragnienia? O, Azisie! Jesteś już po drugiej stronie życia, więc ci na piersi spadł lek, którego znieść nie może człowiek żywy… Górze! górze! Lej krew i czyń strasznie, aby nie poznali, iżeś trup, który tylko oczy ma żywe… Czyń strasznie, abyś zapomniał… Gorze! gorze! Azisie!

— Azisie! — załomotało grzmotem wśród kolumn i oto jakby runęły wszystkie, gdyż ciężar wyniosłych marmurowych pni zwalił się potwornem uderzeniem, na spiekły mózg króla.

Omdlał król Azis.

Długo leżał, z głowa pochylona bezwładnie na pysznem, rzeźbionem krześle królewskiem, aż się wstrząsnął nagle, kiedy mu zimnemi rękoma dotknął skroni chłód poranny, który wszedł niewiadomo którędy, przyczaiwszy się gdzieś u wejścia. Król Azis podniósł z ciężkiem westchnieniem omdlałe powieki i spojrzał mętnie poprzed siebie. Siny szron obwiódł marmurowe olbrzymy i drżał w powietrzu. Azis oddychał z trudem i trząsł się na chłodzie, chociaż miękki płaszcz go okrywał; podniósł tedy wielki król oczy na olbrzymie okno, ujęte w zczerniałą sieć ołowianych ram, wśród których rozpełzło się tysiąc kolorów, pomieszanych dziwacznie tak, iż w chwili kiedy je promieniami napoiło słońce, okno poczynało gorzeć płomieniem, drgać tęczą, szaleć kolorami jak kwietna grzęda, na która szalony człowiek bez ładu rzucał ziarna: pyszniło się bardziej jeszcze, niż skarbiec króla Azisa, w którym rubiny, jak wielkie serca krwią pluskały w zadziwione oczy, diamenty grały płomieniem, jak okruchy słońca, a szmaragdy patrzyły złym, zielonym błyskiem, jak ślepie smoka; wabiło kolorami, jak fala, która otarła się o podstawę tęczy, zatopionej w morzu, gorzało jak pożar chmur przed wschodem. Mistrz, który przybył z za morza, życie strawił, malując bezbarwne szkło, na wagę złota kupione u żeglarzy i oto słońce dalej wiodło dzieło mistrza, ile razy padło na olbrzymie okno, cud świata.

Patrzył szklanemi oczyma król Azis i widział jak najpierw siność powlokła jasne okna, jak następnie grad diamentów uderzył szkło i światło złociste poczęło spływać, sącząc się od góry i dziw czyniąc niepojęty, dobywać jęło z sinej pomroki ciało dziewicze, różowe jak płatek róży i pachnące jak słońce; rzuciło na nie pyszną, złota falę włosów, aby miało ochronę przed chłodem, który u spodu okna się przyczaił, chwyciwszy się kurczowo zgrabiałemi od zimna palcami czarnych ołowianych rani; potem ją łyskający grzebień płomieni czesać począł, gdyż za chwilę zniosły słoneczne blaski gdzieś z przestworza na drżących swych rękach cudną koronę diamentową i lekko ją ułożyły na złotej głowie królewny, różowej jak płat róży. Nagle drgnęła urodzona ze słońca królewna, jakby jej oczy z szafirów przeraziło widmo.

Na pomoc, o słońce!

Oto mrok, co się przyczaił u podstawy okna, wylągł z stęchlizny swojej olbrzymiego smoka, który czarnym bijąc ogonem począł pełzać, drąc gładkie szkło zakrzywionym pazurem kosmatych łap; dwa wspaniałe rubiny, ukradzione z królewskiego skarbca, wtłoczył sobie w potworny łeb, paszczę szeroko rozwarł i buchnął z niej płomieniem. Zbladła, śmiertelnie królewna i zastygła w przerażeniu, wiotkie i białe ręce cisnąc do piersi.

Na pomoc, o słońce! słońce!

Zadrżało złociste słońce w pysznym gniewie jak król, co brwi zmarszczył, bowiem ktoś jego niezłomnej woli śmiał uczynić wbrew; więc rozkazało wnet błyskawicą oczu, aby stał się cud. Oto się dzieją dziwy. Na sine, mrokiem zasnute szyby rzuciła się nagle tęcza jak droga, a za chwilę krótka jak błyskawica, zadudniły na niej złote kopyta rycerskiego konia.

Dziwo! dziwo!

Na rozhukanym, białym jak mleko, rycerskim ogierze, strojnym w brylantowy rząd, pędzi z przestworza ze słonecznej dali rycerz tak cudny, jak książę z bajki i tak wspaniały, jak bóg, co słoneczne pędzi rumaki. Lśniąca, złocista kurzawa podnosi się w górę, a on leci wciąż jak wichr, aż się płaszcz purpurowy wzdął mu na plecach i owinął go, jak w krwawą chmurę. W biegu szalonym chwycił rycerz pyszną kopję ze złoconem ostrzem, którą mu słońce podało i w górę ja wzniósł… Jest już niedaleko i za chwile jak grom uderzy; w siodle się zaparł i zdarł konia, aby przeskoczyć straszliwa przeszkodę, ołowianą ramę okna. Rumak zamigotał złotemi podkowami, przysiadł na zadzie i znieruchomiał, bowiem w tejże chwili jęknęły gdzieś w oddali harfy, cichym, łagodnym, jakby konającym lekiem. Obudził się z odrętwienia wspaniały król Azis; to jego przyszli witać i uczcić poranna pieśnią. Podniósł się z trudem z rzeźbionego krzesła, płaszcz z siebie zrzucił i powlókł się powoli ku drzwiom, lecz kiedy dwa kroki uczynił, zdawało mu się, że stąpa po krwi; oto słońce, malując purpurowy płaszcz rycerzowi na olbrzymiem oknie, śpiewajacem barwami, rzuciło na kamienną posadzkę pod nogi króla Azisa strumień, jak krew czerwony. Król Azis przebył szybko słoneczny gościniec i stanął we drzwiach.

Straszny był; czarne oczy zapadły się w głąb czaszki, usta miał zacięte i sine, twarz zmięta i jakby wysuszoną przez spiekę. Spojrzał nieprzytomnie i szedł bezwolnie ku tronowi, ustawionemu pod purpurowym baldachimem, na terasie. Usiadł i patrzył przed siebie.

Krzyknęły radośnie harfy, upadli na kolana ludzie: tak co dnia o wschodzie witano króla Azisa. Oto dwaj czarni, w pustyni na pętlicy złowieni niewolnicy, przyczołgali się pokornie, w twarz królewską nie patrząc i chwiejąc w rękach kadzielnice, z których wlókł się leniwie wonny dym; w tej chwili targnięte silniej struny harf zagrały głośno, jak grajkowie zbudzeni nagle, dotąd przez sen, bezwiednie grający. Dwanaście dziewcząt, ledwie rozwitych jak wiosenne kwiaty uklękło, ramionami miłośnie ująwszy łkające harfy, śpiewające teraz głośno, bowiem słuchał król Azis; splątały się akordy i zakrzyknęły hymnem; wtedy powstała z klęczek najpiękniejsza z dziewcząt, jaka kiedykolwiek przywieźli z oddalonych wysp handlarze i poczęła śpiewać drgającym z przerażenia głosem pieśń poranna, którą uczona długo, śpiewała co dnia.

“Jak słońce jest król Azis i ziemię ma pod nogami. O! jak piorun jest król Azis, który zabija…

“Siedm było królestw na ziemi, a on je rzucił przed sobą w proch o! król Azis!

“Bóg jest jeden i jeden jest król Azis, bo któż jest mocniejszy na ziemi?

“Chwała! chwała! chwała!

“Niemasz łzy w jego królestwie, bowiem ją otrze swą ręka, która zabija wroga Oo! Oo!

“Na kogo spojrzy król Azis, ten jest szczęśliwy. “Morze go wielbi i ziemia!

“Któż jest nad króla Azisa, który nie zna lęku. — — —

— Precz! — krzyknął nagle zdławionym głosem król Azis, usłyszawszy okropne słowo.

Głos zamarł w gardle dziewczęcia, a harfy ucichły, jakby w nich pękły złocone serca; niewolnice poczęły przerażone drżącemi palcami uciszać struny, które jeszcze drżały wzruszeniem. Potem się cofnął pokornie tłum, nie śmiać spojrzeć w oczy królewskie.

Król Azis patrzył wciąż przed siebie i dopiero po długiej chwili, kiedy echo harf zamarło gdzieś w ogrodach, powstał z tronu i klasnął w dłonie. Jak cień wysunął się z za węgła niewolnik.

— Gdzie jest dowódca wojsk?

— Czeka rozkazów twoich, panie!

— Powiedz, niech przyjdzie natychmiast. Precz! Chwila nie upłynęła, a przed królem stanął mąż, rosły jak dąb, ogorzały od wichrów, chytrze mądremi patrzący oczyma.

Ukląkł pokornie i z czcią ucałował rękę królewską.

Król Azis podniósł na niego mętny wzrok i spojrzał mu głęboko w źrenice.

— Tyś rozstawiał wczoraj straże w ogrodach?

— Ja, panie — rzekł wojownik, starając się oczyma chwycić myśl królewską.

— Wiesz, który ze strażników czuwał wczoraj przy fontannach?

— Panie!!

— Czemuś się przeraził?

Wojownik podniósł ręce w górę, jak człowiek który wielbi dziwy.

— Dlatego, że się nie ukryje nic przed twemi oczyma, królu Azisie. Pytasz o człowieka, który mnie napełnił zmartwieniem: oto dzisiejszej nocy obwiesił się na palmie; był to najlepszy mój setnik, dlatego jestem smutny.

Król Azis przybliżył twarz do twarzy swego wodza i rzekł dziwnie:

— Był to najgłupszy z twoich żołnierzy. Wiesz, co mógł uczynić? Grot jego włóczni był tuż przy mojem sercu, a on mnie nie zabił.

I trząsł się król Azis, jakby go przejął nagły chłód. Smagły wojownik pobladł jak śmierć i szerokiemi od zdumienia oczyma powiódł po twarzy króla.

— Czy drwisz, panie, z twojego sługi?

A król Azis usta ohydnie wykrzywił i wypluwał słowa:

— Ale oszalał… Z trwogi oszalał na samą myśl, że mógłby dotknąć królewskiego serca Słyszałeś? Lęk go ogarnął taki, jak śmierć i musiał umrzeć… W oczy mi spójrz; wiedziałeś, że mnie maja zabić? Króla Azisa? Odpowiedz i zważ, że kłamstwo wargi ci spali, a ja potrafię wydobyć prawdę razem z sercem. Wiedziałeś o tem?”.

Wojownik spojrzał prosto w oczy królewskie i rzekł powoli, mocnym szeptem:

— Królu Azisie! Usnąłeś przed wielu dniami, a ja stałem nad tobą z nagim mieczem, aby strzec twojego snu. Czy obudziłeś się owego dnia?

— Mów! mów!

— Pomnij, królu Azisie, że krótki mój miecz dość jest długi, aby dosięgnąć serca. A tyś się obudził żywy… I to ci powiem: gdybym ci powiedział, że wiedziałem, kazałbyś mnie umęczyć za kłamstwo, pomyślawszy, że oto stoję tu przed tobą, słuchając obelgi, a miecz mój jest w pochwie.

Rzekłszy to, odpasał krótki miecz, szerokie mający ostrze i z siłą odrzucił daleko od siebie.

Na czole króla Azisa ukazały się krople potu; drżącemi rękoma ujął głowę dowódcy i uścisnął ją, jakby miłośnie, mówiąc z trudem:

— Ty jesteś jeden… Tak! jeden tylko w mrowisku… Reszta modli się o moją śmierć, lecz ich zabije trwoga. Słyszałeś? Taka piekielna trwoga, od której usycha mózg, a serce spala się na węgiel. Mówi ci to król Azis, a nigdy nie było inaczej, tylko tak jak on powiedział… Jeszcze na jedno mi odpowiedz… Widziałem jak ci na czoło wyszły żyły, kiedyś ujrzał moją córkę, piękniejszą od gwiazdy. Pragniesz jej? Wśród trzech najmłodsza jest i najpiękniejsza. Pragniesz jej?…

— Panie! — jęknął dowódca.

— Weźmiesz ja dzisiaj… Jeśli iść nie zechce, wyciągniesz ja za włosy… Jest twoja… Daje ci ją król Azis, który cię miłuje… Idź, podnieś miecz, będzie ci potrzebny… Weźmiesz sto rubinów i trzy razy po sto największych pereł…

Dowódca padł nagle do nóg królewskich i całował jego stopy, obute w purpurowe, złotem szyte sandały. Miał usta pełne słów, lecz nie mógł wypowiedzieć żadnego, jęczał tylko jak człowiek, na którego padnie ciężar.

A król Azis pochylił się nad nim i szeptał:

— Za to uczynisz to, co ci każę.

Pochylił się ku niemu, nisko, tak, że zeschłe wargi niemal do ucha mu przytknął i począł szeptać; dowódca słuchał chciwie, lecz kiedy dziesiąte słowo wyszeptał król Azis, twarz zbrojnego męża zbladła śmiertelnie, a oczy jakby krzyknęły straszliwem spojrzeniem obłędu.

A król Azis palce mu wpił w ramię i jeszcze głębszy i okropniejszy szept w mózg mu wgniatał.

— Panie! — zakrzyknął dowódca. Podniósł się król Azis, oddychając szybko, jakby po wysiłku.

— Czemu zawyło tak twoje serce? — zapytał. Dowódca podnosił szybko i zniżał powieki, jak człowiek, którego raził z nagła żar błyskawicy, rwącej chmurę na strzępy.

— Panie! — wyrzekł ciszej już, lecz jakby się skarżąc i obiema rękoma za głowę się chwycił, gniotąc ją ruchem szaleńca, który czerwia poczuł w mózgu.

— Czemu skomlisz? — zadrwił król Azis tym głosem, co się za chwilę rozsierdzi i sztyletem ostatnie swoje wypowie słowo. — Czemu skomlisz jak pies, który ujrzał lwa i uciec chce podle? Po coś tedy podnosił swój miecz, żelaziwo nędzne, któremu przystoi chłeptać z kałuży śmierdzącą wodę, a nie pić krew, podobną winu?

— Abyś nim uderzył, królu Azisie — wyrzekł jakby stekiem dowódca; w tejże chwili miecz ku sobie obrócił, ostrze przytknął w tera miejscu, gdzie serce uderzało w nim jak na trwogę i, kierując miecza rękojeść ku Azisowej wiotkiej ręce, szeptał:

— Abyś nim uderzył, królu Azisie! Uderz pod ostrzem czuję serce.

Król Azis spojrzał mu głęboko w rozszerzone oczy.

Mówił:

— Gdyby cię w tej chwili ujrzał ten głupiec, który spisuje moje słowa i wśród skwaru po polu bitwy za mną chodzi, aby widzieć każde cięcie mego miecza, rozgłosiłby twoja sławę, sadząc, iż chcesz zginąć dla króla, który cię umiłował. A oto ty chcesz zginąć dla szaleństwa, które cię umiłowało… Słyszysz?… Odejmij ostrze od piersi, gdyż dłoń moja jest niespokojna, odejmij powiadam, gdyż jeśli nie ręka, to oczyma pchnę głownię, a miecz dowódcy znajdzie serce swego pana. Nie chcę widzieć twojej krwi — musi być biała, jak mleko brodatej kozy.

— Panie! — jęczał dowódca.

— Nie tyś chyba zwyciężył na wyspach, które kto inny we krwi zatopił. Jakże mógł zwyciężyć człowiek, co zadrżał, ujrzawszy samą myśl tylko. Trwoga ci bluznęła w oczy krwią? Głupcze! Niema trwogi na ziemi… Powiedz, że niema! Co jest lęk? Słowo… Niema trwogi… Oo!… Niema… I krwi w tobie niema, bo gdybyś ją miał, czy spłynęłaby ci z twarzy, kiedyś usłyszał, że król Azis daje ci córkę, abyś ja posiadał? Czy wiesz, co straciłeś, głupcze? Dowódca twarz ukrył w dłoniach i łkał głośno, jakby to nie był ów straszliwy mąż, co koniem wpław przepływał przez rzeki krwi, szukając obłąkanemi oczyma człowieka, co żył jeszcze w gęstwie trupów.

Król Azis patrzył na niego z podełba, niespokojnym wzrokiem. Potem, jakby mu nagle myśl jakaś objawiła swa tajemnice, chwycił za rękę zbrojnego męża i rzekł mocno: — Pójdź za mną!

Dowódca się ocknął i szedł za królem z głową na piersi opadła, nie wiedząc drogi, obojętny na to, co czyni. Szli przez głuche sale, brzmiące pustka, jak morskie, wielkie muszle, przez kurytarze, w których wylegiwała się na słońcu drzemiąca cisza, przez schody, marmurowem swem cielskiem leniwo w górę pełznące, przez szeregi fontann, gadających do siebie perlistym nieustannym szmerem, jak dzieci, opowiadające sobie wzajem zasłyszane bajki, przez rzędy kolumn, stojących jak smukli żołnierze, co sklepioną tarczą zasłaniają ukwiecone akantem głowy przed strzałami ze słonecznego łuku, przez terasy, uginające się pod morzem kwiatów.

Nie powiedzieli do siebie ani słowa długą chwilę, aż król Azis, głowy nie odwracając, rzekł:

— Stąpaj ciszej!

Szli tedy dalej w milczeniu jeszcze wiekszem, aż weszli, do zacisznej sali, do której dolatywał zdała śmiech pusty i głośny. W sali tej była kobieta, jedna z tych, co przygrywały na harfie Azisowi, kiedy dzień się uczynił; ujrzawszy króla, upadła na twarz, nie śmiejąc wznieść oczu.

Kopnął ja noga król Azis, dając znak, aby powstała.

Słuchała pochylona, co jej zechce powiedzieć największy z królów.

Powiedział jej jakieś słowa cicho, potem ona, skłoniwszy się z niezmierną czcią, odeszła.

— Pójdź — rzekł król Azis — abyś ujrzał swoje szaleństwo. Tedy idź!

Dowódca zadrżał; poznał, że znajduje się w pobliżu komnat królewny Minoe; kto chciał umrzeć śmiercią nagłą od ciecia miecza, który niewiadomo skąd uderzał, wchodził w to pobliże. — Idź! — rzekł głośno król Azis. Weszli w dziwny ogród, o którym, nigdy go nie oglądawszy oczyma, śpiewali poeci w azisowym kraju; nie wiele razy od tej chwili odmienił się księżyc, kiedy to król Azis kazał zabić jednego za pieśń, która mu się wydała potworna. Oto nieszczęsny człowiek, grający na lutni, śpiewał, zdała stanąwszy od bramy królewskiego pałacu:

“Stopy rani mi cierń, a serce moje mrze co dnia dziesięćkroć razy. Głód mi wykręca wnętrzności, a oto ręka moja odtrąca srebrne misy, pełne owoców.

Pragnienie pali mi wargi, a ja wylałem w morze złote wino z kryształowego puharu.

Uderzył mnie w twarz wróg mój, a ja ucałowałem jego rękę.

O, jakże bardzo pragnę cierpienia i męki!

Niech mi ktoś wytoczy z serca ciepłą krew po jednej kropli, abym długo cierpiał, konając.

A w nagrodę chcę, aby dusza moja mogła wejść w ogrody królewny Minoe, o, Minoe!”

Tu były te ogrody.

Cud tęczowy ukazał się zdumionym i zatrwożonym oczom dowódcy: oto widział pustynię w księżycowa noc i niczem mu się zdała; widział fale morskie, niosące na swych zjeżonych grzbietach ku brzegom diamenty i niczem mu się zdały; widział groty w piersiach gór na odległych wyspach, pełne blasków, grających piękniej niż słońce i niczem mu się zdały; widział swoje sny, kiedy spał na łęku siodła pod gwiaździstem niebem i wydały mu się marne. Otoczył go blask i tysiąc tęcz, które jakoby wisiały, jak girlandy na gałęziach drzew nieznanych. Fontanna miotała w swem rozigranem szaleństwie krocie pereł na wszystkie strony, siejąc je między kwiaty, które gorzały jak płomienie, albo się tliły, jak ogniki, albo dymiły niezmierną wonią; u stóp fontanny sześć lwów skamieniałych lało z paszcz różana wodę, która jakby się z ich krwią zmieszała, spływając w olbrzymią marmurowa czarę. Niezliczone mnóstwo kwiatów otoczyło czarę i patrzyło w jej toń leniwą i poważna tysiącem barwnych oczu, cichych i niezdziwionych, jakby zamyślonych głęboko. Woń tych kwiatów była jak wiew śmierci, a one same były jakby chore, jakby dziwne, opite ciężką wonią własną, senne niezdrowym snem, wiszącym jak parna chmura. Chłodziła je fontanna, odwlekając pyszne, ciche konanie z przesytu; jaśniały tedy senne, cudem barw wielbiąc śmierć własną, jakby z własnej wywołaną duszy, z głębi kielichów, wielkich jak kryształowe czary na królewskim stole, lub drobnych jak konchy uszu królewny Minoe; wiotkich jak słowa kochanka, albo też ciężkich i mięsistych, jak krwawe wargi niewolnicy z piaszczystej pustyni; drżała ponad niemi w tumanie zapachów ogromna pycha bogactwa, tęcze od nich biły, kłębiąc się jak węże.

Dziwne krzewy przywiezione z zamorskich puszcz, karłowate i nędzne, rosły rzędem, czając się złośliwie i podstępnie u stóp palm wyniosłych jak nędzny karzeł, co się czołga u królewskich nóg i szepce, dziwne swa brzydota, od której oczu oderwać nie można.

Między te krzewy powiódł król Azis swego wodza i, stanąwszy tak, że dość było gąszczu, aby mógł ukryć w sobie, dwóch mężów, szepnął:

— Jeślibyś chciał zginąć i nie ujrzeć krwi, ułóż się do snu w tym ogrodzie. Czemu drżysz?

Dowódca dotknął ręką czoła, jak ktoś, którego trapi uporczywa myśl i zła.

— Nie wiem, królu Azisie, czemu po mnie przechodzi dreszcz. Nie jestem na ziemi.

— Milcz! — szepnął król Azis i ujął go silnie za rękę.

Począł nasłuchiwać pilnie, potem rzekł cicho:

— Bądź umarły… Z głowni mego noża wielki szmaragd patrzy na ciebie jak złe oko… jeśli dojrzy ruch jeden, uderzy.

— Panie!

— Bądź umarły… Duszę całą zmień w źrenice… Ujrzysz, czego nie widział nikt, abyś poznał, jak bardzo cię miłuję. Bądź umarły, niech żyją tylko twoje oczy. Nie trwóż się!… I nie drzyj, bo jeślibyś omdlał, te kwiaty cię zabiją, a ja kopnę twego trupa, bowiem będziesz bez rany, a wódz mój tak nie umiera…

Zcisz oddech… Oto idzie Minoe… Minoe, córka królewska, którą wzgardziłeś… Spójrz tam! Wśród kwiatów sama jak kwiat… I zabija jak kwiat… Minoe! Och! Nie drzyj… Serce twoje puka zbyt głośno, połóż na niem dłoń, każ mu skonać… Minoe idzie!… Jej jednej obawia się moja pantera, nie mogąc znieść jej oczu… Widziałeś oczy Minoe? Są bez barwy i bez dna… Przed takiemi oczyma biegnie zawsze śmierć, wołając, by z drogi zszedł każdy, kto nie jest nieśmiertelny… Oprzyj się na mojem ramieniu, czemu się słaniasz? Widziałem, jak na koniu skoczyłeś przez przepaść… Czemu drżysz, jak niewolnik, któremu krew trysnęła z grzbietu? Wódz nie drżał już; blady był tylko, jak posąg marmurowy w królewskim ogrodzie, wyobrażający bohatera i ciężkie “krople potu spływały mu powoli ze skroni; ręka ścisnął kurczowo głownię miecza i dyszał szybko. Król Azis stanął poza nim, niemal w ramiona go ująwszy, jakby się obawiał, że za chwilę wódz jego do stóp mu może runąć, jak wysokopienna sosna, podcięta u korzeni. I tak poza nim stojąc, królewską swą głowę do jego przybliżywszy głowy, mówił do niego głosem tajemnym, cichym, złym i kuszącym, a każde królewskie słowo obejmowało wodza wkoło jak waż i pięło się ku jego gardłu, które wyschłe było w tejże chwili, jak krynica pory letniej spieki. Mówił król Azis:

— Idzie tu jak łania, mniemając, iż jej nie dostrzega oko łowca. Najpiękniejsza z pięknych, piękniejsza niż bóstwo, albowiem bóstwo jest umarłe… Siedm galer pełnych purpury i złota chciał mi dać za nią Sorosis, którego głowę mi przyniosłeś, owiniętą w palmowe liście… Czemu ważył się myśleć o Minoe, córce króla Azisa?… On jest jeden i ona jedna… Psami kazałem wyszczuć posłów króla Tabu, który jej pożądał, bowiem łasili się jak psy, prosząc o nią… Chciał mi dać za nią dwa rubiny tak wielkie, jak jej dziewicze piersi…

Oto się zbliża Minoe! Zakryj dłonią oczy, albowiem możesz umrzeć, a wiesz, jak bardzo cię miłuję…

Oczy wodza gorzały jak dwa ognie, jakby był wśród bitwy i sępim wzrokiem wypatrywał śmierci.

Księżniczka Minoe szła powoli wśród kwiatów, przed siebie dziwnie patrząc, jakby nie wiedziała dokąd idzie. Oto te oczy musiały widzieć rzeczy, których niema, albo też umarłe, bowiem nie było w nich nic żywego. Bez barwy były, jako rzekł król Azis, nieruchome i podłużne; z oczu takich płyną łzy zatrute. Musiały widzieć, w bezkres i dal nieskończoną patrząc, coś, co nie jest ludzkie, albowiem miały wyraz taki, jakby były uśmiechnięte.

Pozdrawiały uśmiechem śmierć.

Księżniczka Minoe blada była i zdaje się, że nigdy kwiat rumieńca nie ubarwił tej twarzy pysznej i złej, któraby nie drgnęła, widząc niebo w płomieniach, a ziemię, zalaną krwią. Ponura, cudna rzeźba ożyła, a wyszedłszy z grobowej ciemnicy szła teraz wśród kwiatów uśmiechnięta, a tak lekka, że nie słychać było szmeru jej kroków na złotym piasku, przesypywanym skrzętnie palcami stu służebnych kobiet, by się w pył złocisty nie zabłąkał kamień lub muszla.

Fontanna zaszumiała głośniej, kwiaty uderzyły ciężka chmura woni w rozpięty nad ogrodem baldachim z purpury o dziwnym niebieskawym połysku, nieznaną sztuką wydobytym z płonącej, jakby ciepłą krwią umazanej tkaniny. Kropla różanej wody musiała paść na pyszne czoło Minoe, gdyż dreszcz przebiegł po jej twarzy i spędził z niej wężowy, chytry, zły, cudny uśmiech. Minoe szła ku fontannie; na lwim łbie oparła się lewem ramieniem, a palce prawej ręki, drobnej jak u dziecka, zanurzyła w marmurowym basenie. Potem, oczy zmrużywszy, rozpięła ramiona szeroko, jak czyni człowiek, co zbudziwszy się po długim, dobroczynnym śnie, czuje jeszcze rozkosz przedziwna, której nie zna źródła. W tej chwili dreszcz wstrząsnął ciałem księżniczki Minoe. Rozdęły się jej nozdrza, chłonąc parny, ciężki, zatruty zapach kwiatów, potem ręce powolnym, leniwym ruchem jęły rozrywać na piersiach Minoe tkaninę szaty, tak wiotkiej, jak wśród miesięcznej nocy powiedziane, ciche, miłosne zaklęcie.

— Zbierz siły — mówił w tejże chwili król Azis do dowódcy — abyś nie skonał, nie ujrzawszy cudu, większego niż słońce. Z szat swoich się rozdziewa Minoe… Patrz, jak purpurowe kwiaty zbladły, ujrzawszy nagość jej ramion… Czyś nie oszalał jeszcze? Widziałeś ciała kobiece, lecz nie widziałeś ciała grzechu, którego trwoży się słońce. Oto jest grzech w nagości swojej, przedziwny i boski… Nieskalana jest Minoe, córka królewska i czystsza jest od tej lilii, która drży u nóg jej, jakby z pożądania, bo któż nie pożąda Minoe?

Trzech mam synów i trzy jeszcze mam córki, podobne pysznym posągom, a wśród nich Minoe błyszczy jak poranna gwiazda, kiedy wstaje z morza.

Spójrz, jak złoty błysk opasał jej piersi, jak żmija i pije z nich rozkosz…

Minoe odsłoniła cud swoich piersi i jęła zrzucać z siebie szatę mistrzowskiemi rękoma długo tkana w ogromnym trudzie przez trzydzieści niewolnic, których oczy płakały krwią po tej pracy, i nagle zabłysnęła jak słońce, co się wyswobodziło z purpurowej osłony porannych zórz; stanęła naga jak kwiat, co błysnął pysznem pięknem i uwodzi oczy. Jak kość słoniowa, która przywożą śmierci poślubieni żeglarze z ziem tak odległych, że pół życia potrzeba, aby za łaska wiatrów przybić do nich, tak zajaśniało ciało księżniczki Minoe, drżące, jakby od chłodu.

Nagłe dreszcze przebiegały po niem, zwiastując, iż pożądanie w niem mieszka i jakby ból, który się zmieni w rozkosz śmiertelną, jeśli kto z żywych posiądzie księżniczkę Minoe. Przegięła się jak pantera co oczy podłużne zmrużywszy, wyciąga się na słońcu i uczyniła ruch jakby chciała wejść w chłodne wody, zamknięte w marmurowym basenie. W tej chwili dobiegł ja jakiś jęk, tak straszny, jakby z nim razem pękło ludzkie serce, nabrzmiałe od bólu. Zadrżała księżniczka Minoe i odwróciła się ruchem szybkim, jak pyszny zwierz pustynny, który posłyszał szelest albo nieuchwytny odgłos, jaki wydaje cięciwa, kiedy ją napina mocna dłoń strzelca.

Ktoby wtedy był ujrzał oczy Minoe, musiałby oszaleć.

Niezmierny, nieludzki gniew, taki, który bez drgnienia powiek zabija, błysnął w źrenicach Minoe; stała naga, wyprostowana dumnie i patrzyła w gąszcz zamorskich krzewów, rozdzierając straszliwem ostrzem swego spojrzenia splatane konary, za któremi ukrył się ktoś, dla którego zapewne życie nie było warte miedzianej monety, wytartej w rękach przekupniów z nad brzegu. Drżało z wściekłego gniewu całe jej ciało, które, niepomne wstydu, wyprężyło się w jednej chwili, jak do skoku; śmiertelna bladość pokryła twarz Minoe, a oczy powlókł męt, jakby mgła, za którą dzieją się rzeczy, na które spojrzeć nie może człowiek. A oto w tejże chwili dojrzała wśród gąszczu liści żółtą, skrzywioną złym i chytrym uśmiechem twarz króla Azisa i oczy jakieś, zalane krwią i obłąkane; z poza mętu źrenic spłynęła na jej twarz niezmierna pogarda; księżniczka Minoe odwróciła powoli głowę i, nie podnosząc bezcennej swojej szaty, odeszła powoli naga, stąpając po złotym, ciepłym piasku, który się tulił do jej stóp, tak drobnych, jak stopy dziecka.

Król Azis dzierżył z wysiłkiem w ramionach jakby stężałe ciało dowódcy.

— Zbudź się, — rzekł — odeszła… Zbrojny człowiek jęknął po raz drugi i spojrzał na króla pijanym wzrokiem.

— Otrzyj krople potu z czoła — mówił dziwnie wzgardliwym głosem król. — Widziałeś księżniczkę Minoe… Powinieneś umrzeć, albo ujrzeć ja po raz drugi! Powiedz!

Dowódca dyszał ciężko, jak ktoś, który widział przed chwilą śmierć powoli przechodzącą; potem się zwalił do stóp królowi i mówić począł głosem osłabłym z wyczerpania:

— …Co mam uczynić?… Niech się stanie wszystko, co się ma stać… O, królu… Czuję w mózgu szaleństwo… Co mam uczynić?

Król Azis stał nad nim, długo milczący. Potem głosem syczącym i złym, głosem takim, którym śmierć przemawia, mówił:

— …Przerazisz miasto, śpiące na morskim brzegu… Niech lęk, straszniejszy od najstraszliwszego, stoczy im serca… Niech im dusze uschną z trwogi… Niech wszystkie oczy staną się obłąkane… Niech obłęd i śmierć zamieszka domy, w których oni mieszkali… Niech im obrzydnie słońce i morze, i bóg, i miłość… Niech każde słowo będzie przekleństwem i trucizną… Niech nie zaznają snu, lecz niech im w dzień i w nocy serca wyją z trwogi i lęku…

I niech konają powoli… A wtedy Minoe przyjdzie do twego domu naga… Niech konają długo… A Minoe krew ci swoją odda i z serca jej pić będziesz, jak z czary… Podnieś się!

Król Azis krzyknął słowo swoje ostatnie, a wódz, jak dziecko posłuszny, błędnym na króla patrząc wzrokiem, powstał i począł iść przed siebie, jak senny. Twarz miał nie do poznania zmienioną i tym naznaczona wyrazem, po jakim się poznaje człowieka, który widział tajemnicę; skurcz chwycił jego mocne szczęki, a wargi mu drgały, jak bardzo choremu. Szedł przez terasy i krużganki, przez marmurowe sale, chłodne, jak skalne czeluście, przez wzniesienia schodów i kurytarze, długie jak bajki o smokach, a wszędzie szło przed nim widmo księżniczki Minoe, nagiej, lśniącej, jak słoniowa kość, podającej obłąkanym jego oczom na pastwę swoje piersi, okrągłe i wznoszące się lekko z oddechem; kiedy ją (zda się) ujrzał nagle, przy marmurowej stojącą kolumnie i wyzywającą go niespokojnem, ledwo widnem drżeniem ud, krew zalała mu oczy, ruchem szybkim jak błyskawica dobył miecza z pochew i uderzył.

Szczęknęło żelazo, a kamień snop iskier rzucił mu w oczy. Byłby zabił Minoe, gdyby jej pierś prawdę błysnęła mu przed oczyma: oto raz ją ujrzawszy w gronie stu niewolnic, bez drgnienia na twarzy stojącą przy boku króla Azisa, zapragnął jak mąż pragnie kobiety, zaś teraz pragnął jej tysiąckroć razy więcej, aby ją mógł wlec po ziemi za włosy chwyciwszy, albo jej kazać, uwiązanej do siodła, biec za koniem.

Och, jak bardzo jej pożądał, miłując tą śmiertelną miłością, która jest zemstą za nic i za wszystko: za to omdlenie oczu, patrzących w nieznane, za uśmiech wiedzący rzeczy tajemne, za tę piękność, która śmierć zadaje.

Szaleństwo chwyciło go szponem za włosy, w przepaść ciągnąc. Wódz króla Azisa śmierć w tej chwili przysięgał miłowanej do obłędu córce i Azisowej, księżniczce Minoe za to, że ją widział nagą…

A kiedy przyszli z królem Azisem na terasę, skąd widać było śpiewające tysiącem błysków cudne nadmorskie miasto, rzekł mu król:

— Oto ci je oddaję, abyś je przywiódł do szaleństwa. Odejdź!

Wódz przyłożył rękę do czoła i przyklęknął na prawem kolanie, potem bez słowa, chmurny jak nawałnica, co się wtacza nad obfitość i bogactwo urodzajnych pól, począł schodzić ku miastu, kuszącemu gwarem i szumem, brzęczącemu, jak pyszny ul, szemrzącemu jak gaj pomarańczowy, radosny słońcem, rozśpiewanemu jak gromada beztroskich młodzieńców, co ku winnicy zdąża, ująwszy krzepko dziewki pod ramiona.

Tysiąc białych statków obsiadło błękitną przystań, jak stado białych mew, co zapadło na skały; wielka galera w tej właśnie godzinie przybiła do brzegu, z dalekich przybywszy mórz, i zdawało się, że jak zmęczony bachmat rycerski, co zdala przybieżał, bokami szybko robi, oddychając z trudem, niezmiernie znużona.

Wódz wszedł w miasto i tonął w jego rozgwarze…

A kiedy nadeszła noc i miasto, ukołysane szumem morza, do snu legło, wyszedł król Azis z cienistych komnat, gdzie przepędził skwarny dzień i zszedł w miejsce, skąd miał widok na swoja stolicę. — Wśród mroku nocy dojrzeć można było gorejące jego oczy i plamę twarzy, podobnej pośmiertnej masce z wosku. Patrzył na miasto i czekał; oczy wytężył i, oparłszy się o balustradę, stał niemy jak posąg i nieruchomy, zastygłszy w niezmiernym swym lęku, czekając, jak się jego lęk ulęknie śpiące miasto.

— Strzeżcie króla Azisa! — doleciał go z oddali krzyk, podobny raczej do smętnego wycia psa, takim przeciągłym i dziwnym zabrzmiał jękiem.

Król Azis głowę wtulił w barki, płaszczem się szczelniej owinął i jeszcze bardziej wzrok wytężył; dolna warga zwisła mu nisko i drżała, jakgdyby wielki król cierpiał w chłodzie nocy. A oto drgnął i trząść się nagle począł cały, jak liść. Daleko w dole, w ciemnej otchłani nocy, wiszącej nad wodami, buchnął ogromnym słupem płomień, jakgdyby dziwnym cudem wytrysnął z wody, a im wyżej w górę się wznosił, tem niżej w tymsamym czasie zapadał w morską czeluść; za chwilę trysnęła fontanna ognia gdzie indziej, potem dalej i jeszcze dalej, aż się cała przystań zalała ogniem, lejąc krwawy poblask na fale, które, wzburzone i jakby przerażeniem wzdęte, poczęły gasić nierozumnie słupy ognia, płonące w wodnej czeluści, łamiące się po uderzeniem fal na tysiące części; zaś na ich grzbietach, pokrytych krwawą pianą, jaką wyrzuca z pyska koń, zagnany na śmierć, szaleć począł pożar tak straszny, że się płat nieba zakrwawił, a morze hucząc z przerażenia, tłuc poczęło falą o brzeg jakby uciec chciało na ziemię przed tą nawałą ogni chwytającą wężowemi, kosmatemi od płowego dymu łapami płomieni, cudne, śnieżne statki, drzemiące na fali i śniące o dalekich wyspach.

Jak niebotyczna sosna płonął olbrzymi maszt galery, która setką wioseł drąc fale, przybyła przed nocą; płonęły łodzie, strojne w białe żagle, jak w motyle skrzydła, statki kupieckie, odęte worami zboża, brzuchate galery, dźwigające w przepaścistem wnętrzu błamy purpury i złoty kruszec, okręty wspaniałe, w wojennym czasie wiozące niezliczone hufce ku zagładzie obcych ziem, rybackie łodzie, czarną przykryte płachtą, jak wielkie trumny.

Niezmierny pożar objął je wszystkie olbrzymiem koliskicm, a straszliwy płomień, dojrzawszy przy swojem krwawem świetle żagiel nietknięty i biały, jakby blady z trwogi, rzucał się jak żbik, skacząc przez morską przepaść i wyszczerzonemi zębami darł tułów łodzi, rwał na strzępy żagiel, piał się po maszcie, gwiżdżąc i sycząc, radując się wśród piekielnego śmiechu.

Zawyło morze, jak ów olbrzym, któremu rozpaloną belkę zatopiono w sennem oku, potem, jakby dojrzawszy zagładę nieuchronną swego ptactwa, co spało w przystani, jęknęło przeciągłym, przejmującym, strasznym szlochem i łkać poczęło płaczem głośnym wspaniałego męża, co płacze po raz pierwszy w życiu, łez się nie zawstydziwszy.

Oszalałe z trwogi mewy krzyczeć poczęły przeraźliwie, pędząc biciem skrzydeł dym czarny i ciężki, co się w oddali kładł na morze. Zanim minęła godzina, rojna niedawno przystań podobną się stała świeżo zaoranej niwie, pod której żywemi skibami legła jak w grobie duma. nadmorskiego miasta, orle jego skrzydła i ramię jego tęsknoty.

Kiedy krwawa łuna uderzyła blaskiem w miasto i krwawa ognista wieść zawyła w ulicach, sennych i cichych, miasto spojrzało tysiącem przerażonych oczu i oniemiało.

Długa minęła chwila, zanim ktoś w tłumie, co nad brzeg wyległ i stał martwy, krzyknął nagle i, chwyciwszy się obiema rękami za włosy, drzeć je począł, skomląc i wyjąc jak szaleniec. Była to kobieta brzemienna. Odpowiedział jej z przystani nagły syk bólu: to świetna galera, drgając ostatnim słupem ognia, podobnym ręce topielca, który na dno pójdzie za chwilę, lecz ręką zmartwiałą woła jeszcze o ratunek, zapadła się z sykiem w rozwartą czeluść morską. Zadrżał tłum, zakołysał się jak ciemny las pod uderzeniem wichru i zawył. Czerwone od blasku ognia twarze ludzkie podobne były zmorom piekielnym; tysiące rozszerzonych z przerażenia, bólu i wściekłości oczu patrzyło bez łez; zacisnęło się tysiąc pięści; na tysiącu ust ukazała się piana. Tłum zawył tak, jakby własne ręce włożył w ogień i konał z bólu; potem się rozpoczęła noc zgrozy. Oto się jeden rzucił na ziemię i darł palcami wilgotny piasek nadbrzeżny; a inny, jakby oszalał nagle, wszedł w morze i wzrok utkwiwszy w ukochana łódź, płonącą w oddali, szedł ku niej na ratunek, póki go fala nie uderzyła w pierś i nie zmiotła; inny śmiać się nagle począł przeraźliwym śmiechem i pędem biegł wzdłuż wybrzeża; a inny jeszcze, oczy utkwiwszy w morze płomieni, zbielałemi wargami poruszając z trudem, śpiewać począł tęsknie i cicho.

Huczało morze i tłum huczał, patrząc na ten stos płonący, na którym ujrzał płonącego swego trupa. Cóż mu teraz życie? Tedy z sił opadał w miarę, jak straszny pożar słabnął, nie mając już, coby pożarł, bowiem ostatni żagiel, pysznym, jasnym ogniem płonący, wiatr zerwał i w górę go poniósł, że wyglądał jak orzeł szybujący, na którego padły falą krwawe blaski zachodzącego słońca. Tłum ludzi drgnął dziwnie, ile razy tylko trup świetnej łodzi, co znała drogę do wysp koralowych i do tych, przy których łowiono perły, zapadał w otchłań wodną.

Nikt nie płakał.

Gorze! Gorze!

Gdzieś daleko, poza zwałami czarnego dymu, zawył nagle grzmot, jak lew, którego zbudził pierwszy wiew nocy; głuchy łomot potoczył się ponad morzem i ucichł, jakby zamilkłszy z gniewu. Parność, ciężka jak rozpacz, opadła powoli i straszna cisza, zły i milczący poseł burzy, szła jak zły olbrzym, który, stąpając cicho i bez szelestu, nakrywa potwornie wielka, kosmatą łapą wszystko, co głośniej oddycha. Nagła błyskawica otwarła się na ponurem niebie jak krwawa rana albo też jak straszliwe, krwią nabiegłe oczy, w niezmiernie szybkiem, złem i wściekłem spojrzeniu patrzące, czy wszystko już na ziemi upadło na kolana z trwogi przed burza, która piorunem zabije każdego, kto się nie pochylił, lecz prosto stanął, jak kolumna.

Tłum na wybrzeżu stał w śmiertelnem zdumieniu, zastygły już w rozpaczy, umęczony nagłem, potwornem cierpieniem; zdawało się, że noc burym płaszczem burzy idącej nakryta, zblednie od bladości ludzkich twarzy, podobnych pośmiertnym maskom z białego wosku, które lepi za srebrną sztukę monety dozorca trupów; gdyby mógł ukazać teraz w woskowem odbiciu serca tych łudzi, wpatrzonych w hulające morze oczyma ze szkła, ujrzałby każdy swoje serce trupio blade, bez kropli krwi, która zbiegła gdzieś w głąb najtajniejsza, jak nieraz na pustyni woda ze źródła ucieka nagle we wnętrze ziemi. Gdyby w tę nieszczęsną gromadę ludzką weszła teraz śmierć z łukiem swoim straszliwym w dłoni i poczęła szyć w nich strzałami, od których pada wszelki żyjący, które kruszą marmur i jadem zarażają dąb, że usycha, jak nędzne ludzkie ramię, nie byłby drgnął żaden z nieszczęśliwych, cóż może bowiem napełnić trwoga niemą rozpacz, mocniejsza od śmierci? Gorze! Gorze!

Warknął bliżej już grzmot, potem rykiem donośnym napełnił cały świat, a echo dudnić poczęło na czarnym sklepionym potężnie moście chmur, rzuconym nad morską otchłanią; zdawało się, że dziki, od lwa i pantery sroższy wódz, pędzi na ciężkim, czarnym koniu, rozbłyśnięty w tysiąc pierzastych płomieni, grom mając na szyszaku; porwał się z pod kopyt czarnego rumaka obłąkany wichr i padł znienacka i wściekle na las cyprysów i za włosy drzeć je począł i targać, aby się ugięły lub zeszły z drogi burzy, płynącej dostojnie i groźnie jak król na wielkiej galerze. Morze, jęknąwszy jak człowiek, wycięło się nagle i zapadło, tysiąc otwierając przepaści i jakby wyć poczęło z bólu, gdy wichr jak pług straszliwy biegł po niem i wyorywał bruzdy, a burza, jak siewca, siejący nieszczęście, szła za nim powoli, wielkiemi krokami i rzucała pioruny w odwalone skiby fal.

Ohe! jak straszliwe było cierpienie morza!

W tej chwili krzyknął ktoś przeraźliwie w ludzkiej gromadzie, omdlałej na wybrzeżu: oto ciężka, wielka kropla dżdżu padła na twarz któregoś z cierpiących, a on mniemając, że to łza spłynęła mu wreszcie z pod powieki, otworzył z krzykiem swe serce, bowiem tylko łzy przywieść mogą do życia duszę ludzką, zamarła w szaleństwie bólu. Krzyknął, jak człowiek co się nagle obudził i oto błogosławione, dobre, choć z krwią pomieszane łzy poczęły im płynąć z oczu i nagle wielki szloch zmieszał się z łkaniem morza i z przeciągłym żałosnym płaczem cyprysów, z graniem szklanych deszczowych strun i wyciem wichru, bijącego w nie wściekłą dłonią jak w struny niezmiernej harfy.

Ohe! Jak straszliwe było cierpienie tych ludzi

Szaleństwo się rozprzęgło na ziemi i na niebie.

Był jednak człowiek, który w tej chwili nie płakał, albowiem niewiele dni temu król Azis rozkazał mu pochodnią wypalić oczy, które widziały zbyt wiele; człowiek ten stary miał dwa rozżarzone krwią węgle w miejscu, gdzie były oczy i niemi patrzył, spojrzeniem swem okropnem oblewając jak strugą krwi. On jeden stał niemy i on jeden nie darł włosów palcami, drgającemi w szaleństwie bólu. Oparł się na czyjemś ramieniu i, wstąpiwszy na głaz, stanął nagle ponad tłumem i dziwnym, przejmującym głosem zawył jak wilk, albowiem nie było w głosie tym odzewu ludzkiego serca, które uczy człowieka słodyczy mowy. Usłyszał go tłum mimo ryku burzy i podniósł na niego oczy, zalane łzami.

A człowiek ten, ręce w górę podniósłszy, jakby je do krzyża przybić miano, wołać począł głośno i strasznie, aby go usłyszano nawet w oddali; każde jego słowo podobne było potężnemu uderzeniu młota, kiedy płatnerz bije w rozpalone żelazo pancerza.

Wołał:

— Módlcie się, aby przyszła śmierć…

— Ohe! — jęknął tłum.

Grom uderzył w tej chwili z hukiem tak wściekłym, że im ziemia zadrżała pod stopami, a jęk ich rozpłynął się w burzy…

— …Lecz nie przyjdzie, bowiem śmierć mieszka na morzu, a skądże weźmie galerę, albo łódź, albo statek, których niema? Skądże weźmie łódź tak szybką, jak mewa, aby przypłynąć mogła dzisiaj, bo któż zechce ujrzeć jutro słońce?

— Ohe! Ohe! — płakał tłum, deszczem bity w twarz i któremu oczy zalewał potop.

— Ludu cierpiący! — wołał ślepy człowiek — i słońce może się nie zjawi! Kiedy miałem oczy, widziałem, że przypływa co rano, położywszy się na płótnie żagla. Tysiąc łodzi wiozło je zawsze z morza, a któż je przywiezie jutro?

— Słońce! słońce! — przeraził się tłum.

— Koniec tobie, miasto nadbrzeżne, któreś było jak orzeł, koniec tobie, cudzie ziemi, bowiem umrzesz bez słońca…

— Słońce! słońce! — szlochał tłum.

— …Jesteś jako orzeł, któremu odcięto skrzydła i oto zgnijesz na barłogu, ruszyć się nie mogąc. Śmierć twoja będzie w upodleniu, usychać będziesz z pragnienia i tęsknoty… Czy tam jest morze?

— Ohe! — krzyknął tłum.

— To nie morze tak płacze, to płaczą tam daleko wasze dusze, które zostały na morzu i nie mogą do was powrócić, o, ludzie nie mający ani rak, ani skrzydeł.

— Górze! górze! — płakał tłum, głośniej wołając śmiertelną skargą niźli burza, która, przepłynąwszy nad ich głowami, ostatnie poza siebie wtył ciskała pioruny.

Ślepy człowiek wołał:

— Zapytają jutro wasi bracia na stu wyspach: czemu nie przychodzą do nas ludzie z białego miasta? I będą czekali do wieczora.

Wyjdą w nocy na brzeg i będą czekali cło rana. Potem płakać będą, mniemając, że was pochłonęło morze, rzuciwszy na was burze.

I będą czekali wiele dni i wiele nocy, mniemając, że przypłyną inni; a kiedy nic ujrzą białego żagla, zaczną was przeklinać i nienawidzieć was. A potem ich ogarnie niezmierny lęk, kiedy ujrzą, że są sami i szaleństwo ich chwyci. Oo! Oo!

— Niech przyjdzie śmierć! — zawył tłum.

— Nie przyjdzie! I to wam powiem: za wami są skały, a przed wami morze, ojciec wasz i matka, i pole, i źródło. Nadejść musi czas, że w szaleństwie głodu czerwona skała zostanie wam na pokarm… Gorze!… Niech się zlituje nad nami śmierć!

— Śmierci! śmierci! — błagał tłum.

— Nie przyjdzie! — krzyczał ślepy człowiek w przerażeniu — nie przyjdzie, bowiem śmierć zabiera ludzi żywych nie trupy… Szakale przyjdą ku nam… O, czemu mnie nie zabił piorun, który uderzył w morze? Oo! Oo! Ludzie bez rak, bez skrzydeł i bez żagla!… Zabijcie mnie, bom ja jest jeden niezmiernie między wami szczęśliwy, bom ja jest jeden, który nie widział płonących okrętów, a jeśli jest inny jeszcze ślepiec w gromadzie, zabijcie i jego.

— Gorze! gorze!

— Zabijcie wszystkie brzemienne kobiety, aby ten, co się ma urodzić, nie widział nasze] nędzy i wstydu i aby się nie urodził w szaleństwie, albowiem szaleństwo padnie na wszystkich, którzy staną na morskim brzegu i będą patrzeć w dal, tam, gdzie słońce wschodzi co rano. O, jakże straszna jest rozpacz tego, który widzi i pragnie… Niech każdy wyostrzy nóż, aby łatwiej pchnął go we własne serce, kiedy poczuje, że mu obłęd padł na duszę! Wyostrzcie noże, lub też niechaj nikt się nie waży spojrzeć w stronę morza. Słyszycie, jak płacze morze?

— Morze! Morze!

— Płacze jak człowiek… Niech każdy wosku naleje sobie w uszy, aby nie słyszał tego płaczu, bo ile razy usłyszy westchnienie morza, tyle razy pęknie w nim serce…

— Oo! Oo! — płakał tłum mężów, którym nie była straszna wojna, ani burza, ani śmierć, łkając jak gromada dzieci, co przyszła na grób matki.

W tejże chwili ślepy człowiek począł przed sobą wodzić dłońmi, jakby czego szukał. Potem rzekł:

— W której stronie jest złoty dom króla Azisa?

— Poza tobą! — krzyknął tłum.

Wtedy się powoli odwrócił ślepy człowiek, ręce wzniósł nad głowę i począł wołać słowa tak straszne, że były jakby pokryte trądem i jakby oślizgłe od krwi.

— On jest, który to uczynił! Oniemiał tłum w nagłem przerażeniu.

— Milcz! — krzyknął ktoś głucho — umrzesz!

— On to uczynił!… I niechaj za to nie umrze nigdy, lecz niechaj kona tak długo, jak długo jedna kość z niego zostanie na pastwę robactwa…

Niech mu serce zeżre rozpacz… Niech w nim zgnije mózg… Niech nie zazna spokoju ani w dzień ani w nocy, a sen niech nigdy nie zamknie mu powieki… Niech zemrze w jego oczach jego potomstwo, pomiot psi… Niech go ukarze morze i niech go wyrzuci ziemia, jeśli się w grób położy… A jeśli umrze, niech zmartwychwstanie, aby skonać po raz drugi… Niech go omija trucizna, aby cierpiał i niech się na piersi jego zwinie każde ostrze, aby wył z bólu, umrzeć nic mogąc… Niech usycha powoli i przez wiek cały, jak drzewo zjedzone robactwem… Niech nie usłyszy ludzkiej ino wy ani śpiewu, ani szumu morza, ani szumu drzew… Niech go zdradzi przyjaciel, a dziecko własne niech mu napluje w twarz… Niech w nim wieczystem pragnieniem dusza się pali, jak się paliły wasze lodzie… Niech mu się wino zamienia w żółć, a jadło niech się zamienia w kamień… Niech żyje wiecznie… wiecznie… wiecznie… O!…

Rzekłszy to, dobył noża z zanadrza i szybkim ruchem wbił go sobie w piersi.

— Och! — jęknął tłum w nagłem przerażeniu, lecz umilknął natychmiast, jakby chcąc miejsce uczynić dudniącym w echu słowom ślepego człowieka, aby bez przeszkody mogły dobiec aż przed żółtą twarz króla Azisa.

Ślepy człowiek, krwią własną obryzgawszy ostatnie swoje słowo, które nie miało jeszcze czasu, aby polecieć od jego ust zbyt daleko, zwalił się sztywno w dziesiątki szeroko rozwartych ramion, jak na śmiertelne nosze; owinęły go w tejże chwili łagodnie i objęły miłośnie, jak piastunka chore obejmuje dziecko i tłum poniósł go ku miastu, wśród niezmiernej, dziwnie złej i dziwnie drgającej ciszy. Tylko morze zawyło głośniej i wydało z siebie ryk potworny, jak dziki zwierz pustynny, w którego dyszącej gardzieli utkwi znienacka wyrzucona, jadowita strzała łucznika, i jak potem wspaniały zwierz, drgnąwszy kilkakroć, wali się bezsilny, tak samo morze, (błogosławione po trzykroć i siedmkroć razy!) zdjęte dreszczem, nagle jakby zapadło w siebie i ucichło, plącząc gdzieś w głębi, gdzieś we wnętrzu wieczyście oddychającej piersi, lecz spokojne na twarzy, jak człowiek spokojny zgryzotą, na którą niemasz już rady. Zdawało się, że śpi, ukrywszy w bezdennym grobie ptactwo białych łodzi.

Westchnęła wtedy noc głęboka i tak spokojna, jak ów przybysz z poza gór, co czarnym zawsze okryty płaszczem w nadbrzeżnem mieście filozofji nauczał, a miał głos cichy i słodki, ile razy mówił o śmierci; noc niema, a przecież śpiewająca nieznanemi głosy; smutna, a tak łaskawa i dobrotliwa, jak wdowa cała w czerni, co słońce, kochanka swego ułożywszy w grobie, idzie pomiędzy nieszczęśliwych pocieszać, mówiąc: może nie umarło słońce, tylko śpi! — noc, włóczęga poczciwy i dobry, w sakwie dziurawej, tkanej z mroku, nosząc; gwiazdy i jaśniejsze od gwiazd, sny o szczęściu; oto stąpa cicho po sennej lali i wzdycha, jakby się jej zakrwawiło serce na widok ludzkiego nieszczęścia; pożar tysiąca łodzi oślepił ja przedtem i blask łuny odegnał ją na morze, wiec idzie teraz, pochylona nad odmętem i łowi łza, nabjegłemi oczyma tu belki, purpurowa malowane farba, tam żebro okrętu, ówdzie płat żagla, chuście śmiertelnej podobny. Oczy ma stare i niedowidzi, więc nagle przystanąwszy, noc długie swe, ręce z przejrzystego uczynione mroku, zanurzyła w gęstwę skłębionych chmur i z trudem wydźwignęła z pomiędzy nich księżyc, jak latarnię ciężką, ze szczerego złota ukutą; przy jej świetle spojrzała na straszne dzieło i zblednąć musiała w tejże chwili noc, opiekunka ludzi strapionych, gdyż bladość ogromna powlokła świat cały, morze i góry. Poruszyło się morze niespokojnie przez sen, poczuwszy światło, a noc iść poczęła szybko, coraz prędzej, coraz wiece zbolała, coraz niżej chyląc się od wielkiej boleści przerażone oczy zakrywszy opona mroku, albowiem twarz jej śniada sinieć poczęła nagle od gniewu i zgrozy.

Wtem, wśród śmiertelnej ciszy, jakby ptak zakwilił: to muzyckie narzędzie ozwało się boleśnie jakby ręka, co je targnęła za struny była bezsilna i słaba. Na kamieniu, rzuconym na brzeg prze? fale, kiedy były w gniewie, siedział człowiek młody, w tym wieku będący, w którym jeszcze człowiek ma łez wiele i cenić ich nie umiejąc, pozwala im płynąć z oczu bez liczby, nie zważając, iż przyjść może kiedyś pora, kiedy łza jedna więcej znaczyć może, niźli wór skórzany, pełen diamentów; siedział bez ruchu i słowa przez całe godziny i dopiero teraz, kiedy księżyc posrebrzył fale, ożył, jakgdyby zagadał do niego smutny blask; dzieje się bowiem nieraz, że człowiek zmartwiały w boleści otwiera duszę, której wrota ból zatrzasnął — poczuwszy litościwą rękę, położoną na głowie, pełnej szumów; więc ożywszy, spojrzał szerokiemi oczyma na śpiące, troską uśpione morze, bezwolnie uderzył w struny i począł się skarżyć, tak cicho, jak się fale skarżyć zwykły, albo też jak chore dziecko, któremu uczyniono krzywdę.

Oto jest skarga młodzieńca, który jeszcze bezcennych łez liczyć nie umiał:

“Na koralowej wyspie mieszka kochanka moja.

Kiedy ją ujrzą mewy, stojąca na brzegu, lecą, aby ucałować jej usta.

Każda koncha morska śpiewa szumem o niej, a bursztyny żółkną z zawiści, widząc ją nagą wśród fali.

Na koralowej wyspie mieszka kochanka moja.

Co wieczór płynąłem do niej na wątłej łodzi, a śmierć dęła w mój żagiel, albowiem śmierć mieszka na topieli i chwyta łodzie.

Lecz cóż mi była śmierć! I cóż mi była burza!

Na koralowej wyspie mieszka kochanka moja.

Czekała na brzegu, wypatrując oczy, kiedy ku niej płynęła moja łódź.

Całowałem jej oczy, które patrzyły na morze i całowałem jej piersi, które dyszały trwogą.

Na koralowej wyspie mieszka kochanka moja.

Stoi teraz na brzegu i płacze, a któż jej łzy zcałuje z oczu?

Umiera teraz z lęku, a któż jej powie, że ją miłuje?

Nie przyjdę ku tobie, albowiem zasłyszał o miłości naszej król Azis i spalił moją łódź. Oo! Oo!

Powiedz mi, a rzucę się w morze i popłynę ku tobie…

Lecz kiedy cię ujrzą moje oczy, będą już martwe.

Na koralowej wyspie mieszka kochanka moja…”

Łkanie wylęgło ostatnie te słowa i niezliczone łzy poczęły padać w morze.

Małe łzy w niezmierzone morze.

Kiedy ruda pożoga trysnęła pierwszym błyskiem z morza i kiedy w jakimś strasznym cudzie fale żywym ogniem płonąć poczęły, jakby urągając ludzkiemu rozumowi, wpatrzył się w ognie król Azis, jakby nie mógł oderwać od nich oczu i, zdawało się, pił je oczyma, chłonąc je jak ogniste wino. Z trudem podniósł drżące ręce i wyciągnął je w stronę daleko szalejących płomieni, jakgdyby je chciał ogrzać; usta rozchylił jak człowiek, czekający rzeczy strasznej, która się za chwilę dokona, oczy miał nieruchome, tylko rozwarte nadmiernie. Zdawało się, że to on, król Azis, płonącemi swemi oczyma podpala okręty, których nie tknął jeszcze pożar i że to on przenosi oddechem niezliczone, szybkie, złe, wijące się robactwo iskier z jednego żagla na drugi.

Tle razy zapadał się zjedzony płomieniem, nagłym bólem wzdęty kadłub okrętu, tyle razy po twarzy króla Azisa przebiegał dreszcz plugawy i zły, a usta wykrzywiały się jakby w uśmiechu; oczy tylko gorzały bez zmiany i siały ognie. Dym się przywlókł aż tu, do stóp królewskiego pałacu, więc król Azis chwytał go nozdrzami i milsza mu była w tej chwili ta woń gryząca, niż woń dziewczęcego ciała, pachnącego cudniej niż róże.

Król Azis przechylił się poza obramowanie terasy i słuchał.

Morze huczało straszniej niż kiedykolwiek, lecz król Azis nie słyszał ryku morza. Wyła pożoga, rwąc żagle na strzępy, lecz król Azis nie słuchał wycia pożogi.

Poczerwieniało łuną niebo, a król Azis stał wciąż nieruchomy, jak posąg; czekał jakiejś rzeczy strasznej i nie umiał jej nazwać, pragnął jej tylko tak bardzo, jak niczego dotąd w życiu. Musiał tem pragnieniem wysilić mózg, gdyż nagle stała się rzecz dziwna na twarzy króla Azisa; jakgdyby łuna pożaru rozgrzała zakrzepłe w lód rysy, twarz króla Azisa, jak maska woskowa, nagle topniejąca, zmieniła kształt, kurcząc się dziwnie i szybko. Twarz królewska wykrzywiła się nagle bólem, strasznym zapewne, gdyż król Azis w tejże chwili palce wpił we włosy i jęczeć począł jękiem tak okropnym, jakiego nie zdoła oddać słowo ludzkie.

Potem ręką zasłonił oczy i tak na oślep biec począł, jak człowiek, który ucieka przed zbójcą, co miecz wzniesiony trzyma nad jego głową.

Biegł, jak szaleniec, który dojrzał swoją marę, co go nocą nachodzi; gnało go przerażenie, które wypełzło niewiadome skąd i lęk, który król Azis dojrzał przy świetle pożaru. Gorze! Gorze!

Oto z morskiej otchłani wylągł się strach, i sięgnął ręką aż do twarzy króla Azisa; z potopu płomieni zdołał ujść lęk i, pełzając jak wąż, zajrzał w królewskie oczy, czekające, patrzące w noc spojrzeniem, straszniejszem, niż śmierć.

Król Azis leżał na marmurowych stopniach schodów, rękoma opasał głowę i jęczał; z ust wybiegła mu piana i sączyła się lepkim strumieniem na królewskie pierś:.. Nikt nic widział króla i nikt nie słyszał jego głosu w tej chwili, a jeśli go kto przez mrok ujrzał nagle, uciekł pewnie, twarz zakrywszy połą płaszcza, aby własnej nie ujrzeć śmierci. I nikt też nie widział, jak król Azis poczołgał się wśród nocy do komnat, siedmkroć razy bardziej przerazimy, niźli był przedtem, śmiertelnie chory od nieznanego lęku, który w nim mieszkał, jak czerw w trumnie.

A kiedy był dzień, stanął przed królem Azisem dowódca wojsk.

Zadrżał, spojrzawszy na twarz królewska, nie miała już bowiem barwy, do niczego niepodobna. To nie była twarz żywego człowieka; już pooraną, jeszcze bardziej poorał ból, tępym rylcem w ludzkiej twarzy ryjący swe nazwisko, żółtą i wyschła jeszcze bardziej wysuszyło nieznane cierpienie, wychodzące na łów nocą.

Król Azis spojrzał na dowódcę tem spojrzeniem, które jedynie przyrównane być może do bezgłośnego pchnięcia sztyletu, godzącego bez pomyłki wprost w serce, więc zadrżał dowódca i dłoń nieporadnie położył na czole, na znak przywitania, ukląkłszy równocześnie na jedno kolano.

Azis nie zdejmował zeń okropnego ciężaru swego spojrzenia, lecz patrzył uporczywie, nie mówiąc słowa, nie poruszywszy ręka, ani brwią, ani rzęsą i gdyby w tej chwili stał przed nim tchórz lub zdrajca, byłby oszalał, poczuwszy we własnem sercu ostre jak sztylety, oczy królewskie.

— Panie! — szepnął dowódca, jakby błagając, iżby król Azis oczy powiekami nakrył.

Wtedy król, jakby mu łaskę wielką uczynił, odwrócił powoli głowę i patrzył zgasłym nagle wzrokiem na morze i na. miasto w śmiertelnej pogrążone ciszy.

— Czemu mnie nudzisz? — rzekł król Azis, na dowódcę nie patrząc — coś uczynił?

— Poniosłem trwogę w miasto.

— Ty?

— Jam to uczynił, królu Azisie

— Widziałem tylko, że spaliłeś okręty.

— Tak mi rozkazałeś, panie!

— Widziałem ognie i widziałem dym. Widziałem ciebie, rzucającego płonące głownie na śpiące łodzie, czyniłeś to dobrze i za to otrzymasz dwie sztuki złota niewytarte na brzegach.

— Królu Azisie!

Dowódca podniósł ręce ze zdumienia w górę jak człowiek, który uszom własnym nie dowierza; a król Azis mówił głosem niezmiennie spokojnym, lecz każde jego słowo dźwigało we wnętrzu swojej ciszy piorun i ogień, burzę i gniew, i grozę i śmierć.

—— Dam ci trzy sztuki, jeśli twoja chciwość krzyczy teraz przez ciebie. Cóżeś ty uczynił, psie? Spaliłeś łodzie… Ile?

— Więcej niż tysiąc, wszystkie, które były w przystani.

— Czy było na której łodzi ludzkie serce?

— Panie!

— A ja ci kazałem przy tym ogniu spalić na popiół ich serca. Okręty spalić może niewolnik, który karmi psy. Czy potrzebny jest do tego znak dowódcy wojsk króla Azisa?

— Panie! Panie!

— Czemu jęczysz? Powiedz mi, co uczynili, widząc pożar?

— Łamali ręce w śmiertelnym strachu.

— Źle widziałeś, chociaż było jasno od pożaru; strach nie łamie rak, to była rozpacz, złe przyzwyczajenie małych ludzi.

— Płakali, a łzy ich były z lęku.

Mózg twój jest mały, chociaż ramię twoje powali rozhukanego konia, wiedz tedy, że lęk jest z kamienia i nie zna łez. Widziałeś marmur płaczący albo skałę? Nie znasz łez i sądzisz tedy, że trwoży się ten, co płacze.

— Milczeli potem posępnie, albowiem trwoga chwyciła ich za gardło, tak, że mówić nie mogli.

— Nie mieli czasu na słowa, albowiem zemstę knuje się w ciszy, a w milczeniu przysięga.

— O, panie! Mówił potem jeden z nich…

— Co mówił?

— Złorzeczył tobie… W szaleństwie, królu Azisie…

— Czy rozumiałeś, co mówił ten człowiek? — Zrozumiałem, panie.

— Więc nie był szalony. Co mówił?

— Wołał, że ty panie kazałeś spalić okręty.

— Więc był rozsądniejszy od nich wszystkich; czemu go obraziłeś nazwaniem szaleńca? Powiadasz, że mi złorzeczył, więc zapewne już nie żyje?

— Rzekłeś, panie.

— To jest jedno, co uczyniłeś rozsądnego tej nocy.

Dowódca pobladnął.

— Panie mój… — wyszeptał.

— Prosisz o czwartą sztukę złota?

— Panie mój — mówił dowódca — to nie ja go zabiłem…

Król Azis ściągnął nagle brwi, lecz nie spojrzał na swego sługę.

Któż go zabił? —— zapylał z niepokojem.

— Lęk!

— Psie! krzyknął król Azis — powiedziałeś to słowo dziś tysiąc razy i zawsze było skłamane i puste. Kto go zabił?

— Zabił sam siebie… — wy jęknął dowódca głucho.

Wstrząsnął się król Azis w nagłej trwodze.

— Aaa!— stęknął dziwnie przejmująco. A dowódca, mówił:

— Złorzeczył tobie, więc przeraziwszy się słów własnych, utopił sam nóż w swojem sercu, dlatego powiedziałem, że go zabił lęk. Trwoga zmąciła mu rozum, więc uciekł przed ula w śmierć.

Aaa! jęczał król Azis.

I trząść się począł jak w febrze; spojrzał z niezmierną pogardą na swego wodza i mówić począł słowa urywane, jakby chore i jakby bezsilne; nie miał już tyle siły król Azis, aby słowa jego były wściekłe.

Mówił:

— Kat ci nie odejmie głowy… Głupcze!… Szakal ciebie nie tknie… Czemu ten człowiek, który się zabił, nie wstanie i nie plunie ci w twarz, za to, żeś go obraził? Czy ty wiesz, co on uczynił? Nic mógł sam walczyć ze mną, więc posłał swoją śmierć… To był człowiek straszny… Ty mówisz, że on się zabił z trwogi? On zabił trwogę, jeśli szła na miasto, aby nie weszła w ulice… Jego śmierć przyjdzie tu, aby mówić ze mną… Czy masz miecz dość ostry, by zabić śmierć?… Krew, która wybiegła z jego piersi, spłynęła w ich serca i pożywiły się… Ich oczy widziały krew i oszaleją z zemsty… Słyszysz, psie?… oni gotowi ujrzeć teraz to, co było zakryte… Czemuś ty go nie zabił? On się chciał zabić, albowiem to musiał być mędrzec i wiedział co czyni. Czemuś ty go nie zabił?

Dowódca leżał u stóp króla Azisa i tarzał się, czołem bijąc o kamień; ujrzał, że nadaremne było to, co uczynił.

— Wstań! — krzyknął nagle król Azis.

Podniósł się zbrojny człowiek; twarz miał blada i zmienioną przez rozpacz. Król Azis patrzył już zimno i mówił z nienawiścią.

— Lichy jest wszelki człowiek, a trwoga przychodzi zewsząd i znikąd; cień na ścianie straszniejszy jest nieraz od lwa, lecz lew jest nieraz straszniejszy od ducha, który wyszedł z grobu. Bacz dobrze, co ci powiem… Miasto moje musi skonać w trwodze… Powtarzaj to sobie głośno w dzień i w nocy, a może cię wtedy obłęd ogarnie i w obłędzie uczynisz rzecz straszną, która ich przerazi. — Miasto moje musi skonać w trwodze. Lęk je musi okryć, jak trąd i jak zaraza. Rzekłem. Precz!

Dowódca spojrzał na króla przerażonym wzrokiem.

— Przyjdziesz do mnie powiedzieć, że poszaleli, albo też, że miasto wymarło. Precz!

Powolnym krokiem odszedł król Azis, z głowa, pochylona na piersi, a wszedłszy do komnat rozkazał, żeby się nikt nie ośmielił przerywać samotności króla, cokolwiekby się działo na ziemi, na morzu i na niebie. I rozkazał także: jeśli przyjdzie dowódca za dni niewiele, aby go wpuszczono we dnie, czy w nocy, a raczej w nocy, niż we dnie.

Nad marmurowym pałacem króla Azisa zawisła cisza, jak wielki ptak nocny, mądremi świecący oczyma, na bezszelestnych skrzydłach się ważący.

Nikt nie zagrał na harfie ani na lutni, nikt głośno nie ważył się powiedzieć słowa, nasłuchując tylko w utrapieniu, czy nie zawoła król Azis, w dłonie klasnąwszy, albo laska z hebanu uderzywszy zlekka w złoty dzwon w jego wiszący komnatach. Wszyscy w pałacu mieli pomarszczone czoła, a oczy ich patrzyły niepewnie, szpiegują się wzajem, czy nie dostrzegą w sobie wzajemnie cicho pełznącego węża zdrady. Chodzili tak błędnie i cicho, jak zwykli chodzić ludzie, mając; w domu trupa.

Stało się tego dnia, że niebaczny niewolnik upadł na miecz i wnętrzności wypruł sobie z brzucha; ból jął nim targać tak straszny, że mu spopielała czarna twarz, a ręce rwały w szaleństwie cierpienia trzewia, które z niego wyszły; chciał krzyczeć, lecz stanęło nad nim kilku zbrojnych w włócznie, w jego wymierzone serce. Już konał lecz bał się jeszcze śmierci, więc nie krzyknął i godziny całe umierał w straszliwem milczeniu, głośniejszem tysiąckroć razy, niźli najsroższe wycie, aby król Azis nie usłyszał krzyku.

Ohe! jak strasznie jest cierpieć, milcząc. Na progu królewskich komnat leżał niewolnik olbrzymi i tak silny, że na plecach podnosił kwadrygę, pierś zaś miał tak szeroką, że drzwi niemi wypełniał, nikt tedy wejść nie mógł do komnaty króla, chyba przez serce niewolnika, zbyt dzikie, aby je umiał otworzyć ktokolwiek. Człowiek ten znał tylko głos pana i byłby zabił nawet siebie, gdyby się odwrócił twarzą ku komnatom, mniemałby bowiem, że oszalał i idzie zadusić króla Azisa. Kto przejść musiał mimo drzwi królewskich, omijał je zdała i przebiegał chyłkiem, jak się czyni, przechodząc mimo domu, w którym jest zaraza; za każdym szedł jak cień krwią barwiony wzrok czuwającego niewolnika. Dopiero daleko, za węgłem pałacu, w ukryciu, gdzie słuchać mogły tylko kamienie, dyszał szept, mówiący:

— Co czyni król Azis?

— Uczy się umierać…

— Jeśli prawdą jest, co mówisz, pójdę zabić się w jego oczach, aby mu pokazać, co należy uczynić, aby skonać.

Mówił szept inny:

— Król Azis czyta księgi…

— Czy księga może zabić człowieka?

— Zaprawdę, pytasz dziwnie.

— Jeśli tego uczynić nie umie, nierozumna jest to księga…

Mówił szept cichszy jeszcze:

— Odważniejszy jest król Azis od lwa, tygrysa i pantery…

— Czy dlatego, że spalił łodzie?

— Nie, lecz dlatego, że się waży być sam z sobą i nie boi się siebie.

— Milcz!

A szept z pod palm, z ich szumem zmieszany, mówił:

— Wiesz, bracie mój, czemu ziemia nosi króla Azisa?

— Z trwogi?

— Nie! z ohydy, albowiem gdyby umarł, musiałaby go wziąć w siebie.

Zaś przy fontannach, wieczyście szemrzących, szemrał szept inny:

— Boisz się króla Azisa?

— Nienawidzę go!

—— Więc go się boisz. Ukochaj go, a wtedy go zabijesz bez trwogi, chcąc, aby był szczęśliwy.

— Mowa twoja jest dziwna.

— Zamilcz, ptak jest wpobliżu i słyszy. Ohe! jak straszne jest słowo ludzkie, mówione szeptem!…

Cisza krążyła dookoła i uczyła ludzi zła; nie było w marmurowym domu Azisa ludzi dobrych, albowiem od wielu lat nikt tu nie śpiewał, byli nieszczęśliwi i śnili o zemście, słodszej niż szczęście, śpiewając o niej rozmarzonemi oczyma. Nieraz ponury człowiek z azisowego pałacu usnął pod cieniem drzew i wtedy, we śnie głębokim, promieniała jego twarz, albowiem widział krew Azisa, spływającą szerokim strumieniem w morze, a kiedy się obudził i poznał, że uradowało go widmo, patrzył z przerażeniem dookoła, czy kto nie widział jego snu. Teraz spoglądali ciekawie i trwożnie na przybytek królewski, pytając siebie tajemnie, co może uczynić król Azis: czy gotuje nową zbrodnię, czy umiera, czy czyta znaki w księgach, wykładających tajemnicę złego i dobrego.

Nikt nie wiedział, co w dni te czynił król Azis.

Świat cały, zdało się, oniemiał zadumany. Słońce zachodziło dziwnie, całe we krwi i smugach, podobnych olbrzymim mieczom, sięgającym od gór ku morzu i zapadało w przepaść jakoby niechętnie, nie chcąc zostawiać ludzi w ciemności, z której każdej godziny mógł wyjść król Azis.

Złe to były noce i smutne.

Nikt nie pił wina i nikt nie grał na harfie; omijali się zdała kochankowie, albo też, usiadłszy obok siebie, przez cała noc tak trwali, nie wymówiwszy słowa; jednej nocy znalazła straż dwie cudne niewolnice, które, ległszy na marmurowych stopniach, płakały cichutko splecione w uścisku, a zapytane, nie wiedziały czemu płaczą; innej nocy tygrysy w królewskim zwierzyńcu zawyły nagle straszliwym, jakiejś okropnej tęsknoty pełnym rykiem; a innej znowu wpadło w smutne ogrody królewskie jakgdyby echo niezliczonych dzwonów. Dziwna groza powiała poprzez dusze ludzkie; podczas nocy tych nikt nie spał, a jeśli kogo zwaliło zmęczenie, podstępnie mu na oczy zarzuciwszy sieć snu, jak zapaśnik, co siecią innego pęta zapaśnika, wtedy człowiek ten precz ciskał miękkie wezgłowie, a pod głowę kładł kamień lub twarda tarczę, aby nie usnął zbyt mocno. Nikt zaś nie wiedział, dlaczego to czyni; zdawało się, jakoby cisza chodziła wśród nich, jak człowiek, co ostrzec przyszedł przyjaciół i swym szeptem tajemnym, podobnym do głosu dzwonu, dzwoniącego w morskim odmęcie, albo też do śpiewu ludzi umarłych, odlatujących w powietrze — nachyliwszy się nad śpiącym, mówiła: “nie dowierzaj nocy! nie dowierzaj nocy!” Noc zaś, jak człowiek zły i podstępny, albo też jak szpieg, w zasadzkę wiodący, koiła im serca i tuliła ich w objęciu, mokremi od rosy rękoma zawierając im powieki.

— Strzeżcie króla Azisa! — wołał strażnik.

— Azisa!… — wolało echo i milkło szybko przerażone, siebie samo usłyszawszy.

Kiedy po takiej nocy pierwszy ukazał się promień, westchnął ten i ów, jak ktoś, z którego zdjęto niezmierny ciężar i wtedy patrzył każdy w stronę marmurowego domu i rył spojrzeniem kamienie, aby dojrzeć, co się dzieje poza niemi. Nikt nie wiedział.

Pałac stał cichy jak grób, w którym śpi tajemnica.

Siódmego zaś dnia, niewolnik, stojący na straży przy królewskich drzwiach, krzyknął bardzo głośno, upadłszy na kolana, twarzy ku komnatom:

— Królu Azisie! Nikt nie odpowiedział.

— Królu Azisie! — wołał niewolnik głosem przeciągłym. Potem dodał:

— Powrócił sługa twój i z jękiem ciebie blaga, abyś go ujrzał.

Musiał w tejże chwili dostrzec króla, gdyż się na kolanach poczołgał, odchodząc.

Król Azis wyszedł z komnat i nagle, zdawało się, że na rozdrgany słoneczną światłością dzień padł czad, tak ponura była twarz królewska. Znać było, że król idzie, ostatnich z siebie dobywając sił, które z niego wypiło nieznane znużenie; szedł powoli, prosto ku dowódcy, co stanął pod marmurową kolumna, patrząc przed siebie rozgorzałemi, oszalałemi na poły oczyma.

Stanął przed nim król Azis bardzo blisko, spojrzał na niego pilnie i uważnie i głosem, który jakby nie z królewskich pochodził piersi, lecz dobywał się z ziemi, zapytał:

— Czy żyje jeszcze jeden człowiek, który się nie uląkł króla Azisa?

Dowódca chciał mówić, lecz mu tylko usta zadrgały.

Król Azis pytał:

— Czy jest w mieście jeszcze jeden człowiek, który nie oszalał z trwogi?

Rozpacz trysnęła wraz ze łzami z oczu dowódcy.

Ohe! jak bardzo spodlić się może człowiek!

Król Azis na chwilę oczy powiekami nakrył, jak ten, co poczuł nagły, śmiertelny ból, a nie chce krzyknąć; lecz się ukoił po chwili i rzucił w pysk dowódcy jedno ciche słowo:

— Mów!

Dowódca mówić począł powoli, jakby słowo każde ciągnął sobie z gardzieli wraz z kawałami ciała. Król Azis, jakby słów tych nieciekawy, wyjął z zanadrza sztylet, z ogromnym zielonym szmaragdem na głowni i jakby dla igraszki, przytknął ostrze do piersi nieszczęsnego męża, szukając serca; a znalazłszy je, szepnął ciszej jeszcze:

— Mów!

Drgną! dowódca, silniej do marmurowej przywarł kolumny i rzęzić począł:

…Stało się pierwszej nocy, że wziąwszy ze zwierzyńców twoich, panie, dwanaście tygrysów, puściłem je wolno na ulice miasta… Rozpacz padła na miasto… Szaleństwo… zginęło wielu… Lecz i tygrysy…

— Ile?

— Wszystkie, panie… Strzelali z łuków, a strzały były zatrute.

Nie drgnął król Azis, tylko silniej ująwszy głownię sztyletu, pchnął go lekko, tak, że dowódca poczuł zimne ostrze na ciele.

— Mów! — rozkazał król Azis.

— …Chciałem ich znękać… kazałem bić we dzwony, aby sen daleko odleciał od miasta… Nikt nie usnął w tem mieście… Aaa!

W tej chwili poczuł ukłucie szybkie, jak ukąszenie żmii. Zbladł z bólu, lecz, dysząc ciężko, mówił:

— …Nie było dla nich dnia bez męki, ani nocy… Znalazłem największego w więzieniu zbrodniarza i ustanowiłem go dla nich sędzia… Królu Azisie! Ten człowiek sądził sprawiedliwie… Aaa!

Bladość niezmierna okryła twarz dowódcy i oczy zaszły mgła.

— Mów! — szepnął dziwnie król Azis i pchnął sztylet.

— …Kazałem zburzyć tamy i zasypać studnie… W chlebie ich była trucizna… Nie jedli… cierpieli głód…

W tej chwili ukląkł na jedno kolano, albowiem król Azis, w oczy jego mętne patrząc, ostrze sztyletu posunął ku sercu.

— Mów! — rozkazał.

— …Czyniłem straszniej… Czczą posag kobiety… Rozstrzaskałem go mieczem… Uczyniłem rzecz okropną… Aby się ulękli… Szaleństwo… Zabiłem bóstwo…

Król Azis drgnął.

— …Wtedy najpiękniejsza z ich kobiet… Oo! oo!… stanęła naga na ołtarzu… Wszyscy upadli na twarz i uczcili ją… Stanęła naga… jak Minoe… Oo!

Król Azis pchnął w tej chwili mocno i tknął serca, albowiem nieszczęśliwy głową w tył rzucił straszliwie i zwalił się martwy, jakgdyby weń uderzył piorun.

Azis stał nad nim długą chwilę, jakby się nie mógł ocknąć i jakgdyby ważył nieprzytomnie rzecz całą; potem się powlókł powoli, z głowa opuszczona na piersi, jak idzie człowiek, co za marami stąpa i myśli o sprawach tajemnych, które śmierć rozrządza. Szedł jak duch, a jednak był to człowiek żywy, albowiem długi cień szedł zanim. Ten cień świadczył, nikt więcej.

Powietrze drgało upałem, a król Azis czul mózgiem lodowe przenikliwe zimno, które ścięło w nim wszystko; gdyby go w tej chwili stojący na straży żołdak ugodził włócznią w piersi, nie poczułby bólu król Azis, szedłby dalej powoli, nie wiedząc, dokąd zdąża; lecz gdyby żbik przyczajony ujrzał go w tej chwili, umknąłby w gąszcz, jak zwierzę płochliwe i łagodne. Zdawało się, że cyprysy szumieć przestały, kiedy mimo przeszedł król.

A on szedł. Stanął wreszcie przed ogromnym murem, który zamykał ogrody i w tejże chwili, jakgdyby się opamiętał król Azis, otrząsnął się z potwornej zadumy, która ani jednej myśli wyprząść z siebie nie mogła i powracać począł ku pałacowi tym samym krokiem, którym stąpa człowiek chory, albo idący na śmierć skazaniec.

Skinął dłonią, a z poza kolumny wyszedł niewolnik, rosły i pyszny, albowiem był królewskiej krwi w swoim kraju i lwy zabijał oszczepem. Szeptano przy fontannach, iż księżniczka Minoe, upodobawszy sobie jego postać i spojrzenie śmiałe, jak spojrzenie wolnych ludzi, kazała go siec rózgami do krwi, dopóki nie omdlał. A wtedy całowała jego usta i oczy, którym nie wolno było widzieć, więc musiały zajść bielmem omdlenia. Rzekł mu król Azis:

— W ogrodach swoich jest księżniczka Minoe. Idź i powiedz jej kobietom, aby stanęła przedemną.

Niewolnik drgnął i pobiegł szybko, ręce ułożywszy na piersi, jak czyni zawsze pieszy goniec.

Król Azis wyszedł z trudem na szerokie stopnie schodów i wszedł do tronowej sali, tak wspaniałej, jakiej drugiej nie było na ziemi, ani na wschodzie, ani na zachodzie.

Opowiadali ludzie wiele wiedzący, że cesarz chiński siedzi w tronowej sali, której sklepienie usiane jest diamentami, na podobieństwo niebieskiego firmamentu; że sułtan ludzi czarnych ma w swej sali dwanaście kolumn z bursztynu; że wielki chan barbarzyńców w lodowych krajach zasiada na tronie, który uczyniony jest z górskiego kryształu.

A oto król Azis miał w sali swej tronowej ściany jakoby z wody, albo ze światła, albowiem szereg kolumn w sali stojących, odbija się w nich tysiąckrotnie, zaś postać królewska mnoży się w tych ścianach tak, iż całe wojsko wśród nich się porusza, a żołnierz każdy ma na głowie koronę. Opowiadali, że poseł z dalekich krajów, stanąwszy w tej sali, oszalał, ujrzawszy siebie tysiąc razy równocześnie. Cóż są diamenty i kolumny z bursztynu i górskie kryształy, martwe, choć grające ogniami i tęczą, wobec tego dziwa i cudu największego, jaki widziały oczy najstarszego żeglarza, który zna wszystkie morza?

Azis wszedł do tej sali i stąpać począł ku tronowi, którego poręcze zdobił rząd wielkich, czarnych pereł, nie mających ceny; usiadł i głowę oparł na ręku, czekając. Naprzeciwko niego pochylił się inny król Azis i patrzył na ciało swoje, siedzące na tronie. Dreszcz przebiegł po królu, chciał w inną spojrzeć stronę, lecz nie miał siły, aby odwrócić głowę; patrzył tedy dziwnym wzrokiem, jakgdyby duszę własną ujrzał w mamidle i tak znieruchomiał; obudził się wtedy dopiero, kiedy pomiędzy nim, a widziadłem stanęła Minoe.

Spojrzał na nią król Azis i wtedy dopiero zwolna odwiódł głowę, kiedy napotkał oczyma jej oczy, jakgdyby szydercze. Minoe stała naprzeciw króla, naga napoły, albowiem z pomiędzy fałd białej tkaniny, ujętej złotym, pysznej roboty pasem, przeglądały jej przedziwne, małe dziewicze piersi, której brodawki, pomalowane farbą, zaprawną różowym olejkiem, podobne były różom, ledwie rozwitym. Usta miała rozchylone księżniczka Minoe, ukazując zęby białe i ostre, podobna w tej chwili do zwierza, niezrównanej piękności, który, oczarowawszy spojrzeniem, zabija.

Skłoniła się z niezmierna czcią księżniczka Minoe, nie śmiejąc pierwsza powiedzieć słowa. Król Azis mówić począł cicho:

— Tyś jest Minoe, córka królewska?

— Jam jest!

— Bądź pozdrowiona i wiedz, że czuwam nad tobą, abyś była szczęśliwa.

Odetchnął król Azis, jakgdyby wyczerpały go z sił powiedziane słowa; potem rzekł:

— Nie oddałem ciebie za siedm miast, ani za galery, pełne złota. Niema na ziemi tylu bogactw, któreby były warte jednego twego włosa… Rzekłem… Bądź pozdrowiona…

Minoe, ustawicznie patrząc w twarz królewską, uklękła i powstała potem szybko, oczu od ojcowskiej twarzy nic odjąwszy ani na moment.

— Czemuś mnie kazał wołać, panie?

— Chcę mówić z tobą… słuchaj uważnie i odważ każde słowo, zanim mi odpowiesz.

— Pytaj! — królu Azisie.

Król Azis myślał chwilę, potem mówił:

— …Postanowiłem ukarać moje miasto…

— Czem zawiniło, królu Azisie?

Król Azis wpił palce w poręcz tronu i począł gwałtownie wyłupywać czarną perłę z oprawy.

Rzekł:

— Minoe! źle jest pytać, jeśli odpowiadać ma król Azis… Zawiniło moje miasto. Rzekłem!… Patrz w ziemię i na stopnie tronu, czy nie znasz mojej twarzy? Zakryj oczy!

Księżniczka Minoe pochyliła nisko głowę i słuchała w milczeniu.

— Ukarałem moje miasto i zalałem je krwią… Kazałem spalić okręty… Puścić kazałem w ulice tygrysy… Morzyć ich kazałem głodem… Chciałem, aby się ulękli króla Azisa… Chcę, żeby się ulękli, Minoe!… Nie ulękli się śmierci, a ja chcę, aby się mnie ulękli…

— Panie! — szepnęła Minoe.

— Mów…

— Cóż ja mogę?

Spojrzał na nią król Azis i rzekł cicho:

— Mdły jest rozum kobiecy, lecz jest jako pierze na drzewcu strzały, aby lecieć mogła tem pewniej. Dzieje się też, że nie rozum zabija, lecz przewrotność i chytra głupota… Straszniejszy jest od lwa skorpjon i gorszą jest trucizna w puharze wina, niż burza na morzu… O, Minoe!… Mów, co mam czynić, aby oszaleli w lęku i czołgali się w prochu, usłyszawszy moje imię… O, Minoe!

Wtedy księżniczka Minoe podniosła wzrok na króla i rzekła:

— Pozwól mi pytać, panie!

— Pytaj!…

— Kto ci doradził, aby zabijać, chcąc zasiać trwogę?

— Dowódca… szepnął król Azis.

— Każ tedy zabić jego…

— Już umarł, — szepnął Azis.

— Uczyniłeś mądrze, albowiem radził ci jak żołdak, miecz tylko widzący; czynił jak kat i imię jego powinno być w pogardzie, lecz tylko złoczyńca lęka się kata. Oto ci mówi córka twoja Minoe, której pozwoliła mówić twoja niezmierna laska: nic ulęknie morze krwi duszy ludzkiej, albowiem spłynie z niej krew, jak woda ze skały.

— Cóż mam czynić?

— Oto ci mówi Minoe: jeśli chcesz, aby miasto twoje się ulękło, nie trwóż go śmiercią. Czy śmierć ulęknie kogo? Czy ulęknie ciebie, królu Azisie, który jesteś bez lęku?

— Mów!

Minoe mówić poczęła teraz szeptem, jak kusiciel:

— Pozostaw ich w spokoju, który zamieni się w piekło… Pozostaw ich w ciszy, która ich zabije… Oto ci mówi Minoe: ukryj swój gniew, a oni niech czekają w rozpaczy, nie wiedząc, co zamyśla król Azis; nie jest straszny wróg, który przychodzi w dzień, nawołując, że idzie, straszny jest ten, który ma przyjść, a nikt nie wie, skąd i kiedy, jaką ma twarz i czem zabija…

— Mów, o, Minoe!

— …Przywołaj do siebie kilku z nich i powiedz, że od dziś darzysz ich swoją łaską. Kiedy usłyszą to słowo, zbledną, im twarze i to będzie pierwszy znak trwogi. Potem oszaleją, czekając na nieznane.

Król Azis obracał w palcach czarną perłę, wydartą z tronu; dyszał ciężko, jak człowiek bardzo znużony i słuchał pilnie; potem, nie spojrzawszy na Minoe, rzekł:

— Odejdź!… Mądrość twoja jest wielka i zabija jak skorpjon… Masz mądrość od kwiatów, które umieją poić jadem… O, Minoe!… Oczy twoje są złe i mądre… Wiesz więcej, niż stary człowiek, który na gwiazdy woła po imieniu i naznacza bieg słońca… Odejdź! Uczynię wedle słów twoich… Nie patrz na mnie! Odejdź!

Skłoniła się księżniczka Minoe i odeszła cicha jak pantera.

Król Azis klasnął w ręce; klasnęło echo daleko przy drzwiach, w których stanął niewolnik.

— Weźmij konia — rzekł król Azis — i pędź do miasta. Staniesz na rynku i zawołasz głośno, że król Azis każe, aby dwóch z miasta przyszło do niego, albowiem chce miastu obiecać łaskę i szczęście. A kiedy to będziesz mówił, twarz umaluj radością. Czy śmiałeś się kiedy?

— Dawno, królu Azisie… Zapomniałem…

— Przypomnij więc sobie śmiech, zły to bowiem sługa, który nie umie wielu rzeczy. Precz!

Król Azis wyszedł na terasę i rozkazał rozpiąć wśród dwóch wyniosłych kolumn ogromną zasłonę z purpury; rozkazał następnie, aby tych, którzy przybędą z miasta, przyprowadzili przed nią i uklęknąć im kazali, albowiem on będzie poza nią.

Już było pod wieczór, kiedy się zjawili ludzie z miasta; dwóch ich było: stary jeden, podobny omszałemu dębowi, na którym mech od starości jest srebrny i drugi młody, sośnie gibkiej podobny. Szli śmiało, a stanąwszy na stopniach pałacu, zapytali:

— Gdzie jest król Azis, który nas woła? Rzekł niewolnik:

— Upadnijcie na twarz przed purpurową zasłoną, albowiem jest poza nią.

Na to rzekł stary człowiek głośno:

— Powiedz panu twojemu, że nie jesteśmy ślepcy — on ma twarz żółtą, a ta purpura ma barwę krwi.

— Zginiesz! — szepnął niewolnik przerażony.

— Wszak po to tu przyszedłem… — odrzekł mu stary człowiek, a zwróciwszy się twarzą ku zasłonie, zawołał głosem mocnym:

— Królu Azisie!

Odpowiedziała mu cisza; purpurowa zasłona drgnęła zlekka, jakby znak dając, że jest ktoś poza nią, który żyje.

Stary człowiek czekał długo odpowiedzi, potem rzekł:

— Dwóch nas przyszło, którzy nie boją się śmierci. Mam lat dziewięćdziesiąt i pragnę umrzeć. Każ mnie zabić!

— Nie zapłaciłem daniny twojemu skarbnikowi, albowiem jestem ubogi. Za to mnie czeka śmierć. Każ mnie zabić!

Zasłona drgnęła po raz drugi. A stary człowiek mówił:

— Twój niewolnik, który nam przyniósł wieść o twej łasce, głosząc ją — płakał. Czy nie masz wśród swoich sług histrjona, który umie udać wycie psa i śmiech człowieka, rzeczy do siebie podobne? Albowiem łzy mówią prawdę… Czego żądasz od nas, królu Azisie, prócz życia?

Drgnęła po raz trzeci zasłona i wśród wielkiej ciszy usłyszeć można było poza nią słowa, pełne jadu, który się chciał ukryć:

— Powiedzcie miastu, że je miłuję…

— Ohe! — krzyknęli obaj.

— …I że chcę, aby było szczęśliwe…

— Ohe! — krzyknęli po raz wtóry.

— …Jeśli się ukorzy…

Cisza krzyknęła w tej chwili, oni milczeli.

— …I padnie w proch… w trwodze przed tym, który się nie lęka…

Niema w grobie ciszy tak strasznej, jak ta, która bladą twarzą błysnęła w tej chwili.

A kiedy przeminęła, spłoszona szumem w ich rozpalonych głowach, stary człowiek począł mówić, słowu każdemu błogosławiąc dłonią:

— Królu Azisie! Pytaliśmy najmędrszego wśród nas, skąd jest szaleństwo twoje, bluzgające krwią, a mędrzec rzekł: Król Azis struł się lękiem i oszalał. Czemuś się ukrył za zasłona, wielki królu? Jestem człowiek stary i widziałem trupy, czy mniemasz, że stare moje oczy twarz twoja zbyt przerazi? Królu Azisie! Twoje miasto kazało ci powiedzieć:

“Kłonię się tobie, królu do stóp i modlić się będę, abyś żył wiecznie…”

— Aaa! — jęknął król Azis za purpurą.

— …I to ci kazało powiedzieć: “przejrzałem ciebie i widzę twoją plugawą myśl: chce nas na śmierć zalęknąć twoja łaska”. Królu Azisie! Klaśnij w dłonie, aby przyszedł niewolnik z mieczem; purpurowa zasłona nauczyła nas patrzeć spokojnie na krew, a byliśmy w twem pobliżu zbyt długo, abyśmy się ważyli zejść napowrót w miasto, niosąc w fałdach szat twój zatęchły oddech. Każ nas zabić, Azisie! Trupy nasze zabierze miasto, które tu dzisiaj przyjdzie i ostrzega ciebie, albowiem nie przyjdzie podstępnie, przyjdzie, aby cię łowca psów schwycił na pętlę; potem cię uwiążą i strzec będą, abyś żył długo, Azisie! Ohe, jak bardzo jesteś nieszczęśliwy!…

Rzężenie dziwne słychać było za zasłoną, a starzec mówił tem głośniej:

— Czyń wszystko, aby jedna łza wybiegła z twoich oczu, wtedy będziesz szczęśliwy, albowiem umrzesz, chociaż umarłeś tak dawno… tak dawno… Czemu czyniłeś zło, zamiast wypić truciznę z pierścienia? Azisie!

Cisza zaległa za zasłoną.

Wtedy starzec począł schodzić powoli ze stopni schodów wraz z drugim przybyszem z miasta, a zszedłszy, usiedli spokojnie na marmurach.

— Na co czekacie? — spytał cicho niewolnik.

— Na śmierć — rzekł mu stary człowiek — wszak i ty na nią czekasz.

— Odejdźcie!

Stary człowiek spojrzał na niego łagodnie.

— Pójdziemy — rzekł — aby i twego rozkazu ktoś usłuchał raz w życiu.

I poszli dostojnym krokiem, nie spiesząc się, aby nikt nie sądził, że ich w pośpiechu gna obawa przed zemstą azisową.

Niewolnik patrzył za nimi długo, a kiedy się rozpływać poczęły ich postaci w rozblasku wieczornym, obejrzał się bacznie, a nikogo nie dojrzawszy wpobliżu, podniósł szybko ręce w górę i oczy podniósł ku niebu, szepcąc:

— Żyjcie szczęśliwi!

Potem zniknął szybko, albowiem hałas się podniósł w miejscu, gdzie za zasłoną ukryty był król Azis. — — — —

Słońce, zjeżdżając w morze po pochyłej drodze nieba, na której pokładły się cielska chmurne, żywe i leniwe, nie mogło snąć utrzymać swoich oszalałych koni, przerażonych widokiem morskiej przepaści; pędził tedy wóz słoneczny, jak kwadryga bohatera, tumany złotego kur/u podnosząc w powietrze i purpurowego pyłu, który, wzbiwszy się, opadał potem powoli, ważąc się, na morze i ziemię, na cyprysy i marmury. Albo też kiedy słoneczna kwadryga pędziła po lazurowem jeziorze, napotkanem na drodze, rozpryskiwały się na boki fale i wzburzona ich piana skłębionej wełnie owczej podobna, rozlewała się na obie strony, rodząc chmurki śnieżyste, podobne gromadzie owiec, które, zwyczajem swoim, przeraziwszy się, w stado zbite, pobiegły.

Straszna się jednak rzecz stała po chwili, na którą niebo całe patrzyło, zaparłszy oddech w szerokiej, wspaniałej piersi, zadzwoniwszy przez chwilę zdumiała znagła cisza przedwieczorną. Leciał wóz słoneczny wprost przed siebie, krzycząc piorunowem, śmiercią zabijającem światłem, ażeby mu zeszło z drogi wszystko, co żywe, albowiem nie będzie żył, kto stanął przeciwko boskiej twarzy słońca. Ohe! Patrzcie! Patrzcie!

Olbrzymi, straszliwy smok, urobiony z chmury, ten sam, który rankiem pełzał nisko na południowej stronie nieba i, głowę zanurzywszy w morzu, żłopał zeń wodę, on to teraz, strasznej potęgi słońca niepomny, położył się na jego drodze, dysząc ciężko, albowiem był senny, pożarłszy ogromne stado chmur małych i rozpierzchłych w swawoli, które mu wiatr, liżący się pochlebca, w paszczę napędził; on też pożarł o południu dwugarbnego wielbłąda z szarej chmury, na którym mała, cudna, biała chmurka wędrowała, w stronę, gdzie miał wzejść księżyc, albowiem urodzona wczoraj, a mająca umrzeć jutro, chciała ujrzeć srebrne dziwo miesiąca i jego odwieczne ruiny; on ci to olbrzymim ogonem rozbił biała łódź, ze śnieżystym żaglem chmurę, żeglującą ku wieczornej gwieździe, rozmiłowanej w morzu; on to teraz legł w pysze i dosycie, leniwy i senny, zły i ogromny i połowę nieba zajął swojem plugawem cielskiem, na którem wiatr usłużny gładził mu skłębiona grzywę.

Ohe! patrzcie!… patrzcie!…

Z hukiem tysiąca piorunów zadudnił wóz słoneczny, pędzać w szalonym biegu ku przepaści.

— Z drogi — krzyknęło słońce, głosem tak jasnym jak kryształ, a tak potężnym, że posiniało niebo całe w nagłym lęku.

Dźwignął smok swój łeb leniwie, a usłużny wichr, silniej zadawszy, paszczę mu rozwarł po też nie własnemi rękoma.

— Z drogi! — krzyknęło słońce, a niebo i ziemia zamilkły z lęku.

Nie dźwignął się straszliwy smok, ciężki i zły. Wtedy, nic wstrzymując koni, runął na potworne cielsko stłoczę słoneczny wóz i o zgrozo! napoły je przeciął dwojgiem złotych kół; w tejże chwili potop krwi, z pod kół trysnąwszy, polał się po pochyłości nieba, obryzgał świetne szaty słońca i białe rumaki i rozlewać się począł powoli po niebie, aż się zakrwawiło całe, a strugi krwi sączyć się poczęły na morze, i zakrwawiło się morze. — — — —

W tym to czasie zgiełk się uczynił w miejscu, w którem się znajdował król Azis.

Czarny niewolnik, wieczyście strzegący króla, stał opodal zasłony i czekał, aż go klaśnieciem w ręce król Azis do siebie przywoła; czekał długo, wreszcie się zaniepokoił, nie śmiał jednakże wejść poza purpurowe sukno, lecz kiedy zbyt długo trwała cisza, czołgać się począł na klęczkach ku zasłonie, oddech wstrzymując w piersi. Potem zawołał cichutko:

— Królu Azisie!

Na wiele się ważył ten człowiek. Odpowiedziała mu cisza, więc powtórzył wołanie:

— Królu Azisie!

Jeśli słyszał król Azis, ten człowiek wołał własną śmierć po imieniu.

Nikt jednakże nie odpowiedział.

Wtedy niewolnik, nagle powstawszy z klęczek, pobiegł jak wichr w te strony marmurowego pałacu, gdzie mieszkała księżniczka Minoe i rozkazał kobietom, aby jej powiedziały, że król Azis co prędzej widzieć ją pożąda.

Ukazała się Minoe, brwi groźnie podniósłszy, albowiem właśnie grała na harfie pieśń przedwieczorna na cześć umarłych.

— Czy mnie pragnie widzieć król Azis? Niewolnik przyklęknął.

— Rzekłaś!

— Gdzie jest? Niewolnik odrzekł:

— Albo na ziemi, albo też rozmawia z ojcem. Minoe ściągnęła brwi groźniej jeszcze.

— Czy rozum ci się pomieszał? Dawno już umarł ojciec królewski. Gdzie jest król?

Niewolnik odpowiedział dziwnie:

— Jeśli jest, jest tam, gdzie był, za purpurową zasłona, za którą przyjmował ludzi z miasta, aby złemi oczyma nie dostrzegli jego majestatu.

— Ohe! — szepnęła Minoe — idź przedemną! Szli szybko i długo, zanim doszli do zasłony.

— Precz! — rozkazała księżniczka Minoe, potem weszła poza purpurowy błam.

Król Azis leżał na marmurowej podłodze, jakgdyby nieżywy; wiele piany popłynęło mu z ust, które były sine. Żył jednak król Azis, albowiem oczy jego żyły; spojrzał dziwnym, strasznym wzrokiem i drżał. Nadludzkie przerażenie wycisnęło mu pot ze skroni, jakoby krwawy; palce miał zaciśnięte kurczem, który musiał być nagły i mocny. Straszny był w tej chwili król Azis.

Księżniczka Minoe dźwignęła go z mocą, szepcąc:

— Królu Azisie! Powstań…

Azis, dzierżąc się jej ramienia, utrzymywał się z wysiłkiem, drżąc ciągle jak liść.

— Zwołaj siły. — szeptała Minoe — aby nie ujrzał cię nikt, wspartego na ramieniu kobiety… Azisie!…

I wywiodła go z wielkim trudem na terasę, z której widać było miasto, już się w mgłę owijające.

Król Azis szedł jak bezwolne dziecko, patrząc uporczywie w stronę swojego miasta. Dyszał ciężko, jak człowiek ciężko w pierś samą raniony; twarz jego była tak żółta, że zdawało się, świeci trupim blaskiem w wieczornym mroku, tem światłem, którem oddycha próchno po nocy.

W tej chwili ozwał się u podnóża pałacu odgłos miarowych kroków.

— Straże idą! — szepnęła Minoe — bacz, żeby cię nie dojrzały, królu…

Król Azis oparł się z trudem o obramowanie terasy; Minoe stała poza nim, patrząc dziwnie na postać królewską.

Nikt nic wie, co myśli Minoe, jakże się bowiem dowiesz o tem, co myśli potwór kamienny na brzegu pustyni w dalekim stąd kraju, ten, który milczeniem s wojem zabija czas i ludzi?

Król Azis milczał bardzo długo, tylko drgania nagłe biegły przez jego twarz na znak, że bije serce królewskie i że się lęka. Oczy miał utkwione w białe widmo miasta, które jakby równocześnie patrzyło w niego, uporczywie a łagodnie, lecz tym wzrokiem, którym patrzy jasnowłosy bohater, mający oczy niebieskie, a w piersi serce lwa.

Wtedy, po długiej chwili król Azis, wciąż wdał wpatrzony począł mówić, słowa z trudem dobywając z gardzieli:

— Przyjdą tu dziś… po mnie… aby mnie zabić… Nie widzieli lęku… Minoe…

Pochyliła się Minoe, nasłuchując.

— Królu Azisie! — szepnęła — noc ci śpiewa słowa szalone…

— Milcz! — rzekł Azis — przysięgli, że przyjdą…

— Są straże.

— Zdradzą mnie…

— Tysiąc łuczników strzeże bram.

— Tysiąc strzał uderzy w moje piersi…

— Azisie!

Król Azis ważył coś w szalonej myśli, zalewającej mu płomieniem oczy. Trząsł się cały, jakby na chłodzie; spojrzała w jego twarz Minoe i odwróciła szybko oczy.

— Azisie! — szepnęła po raz wtóry z trwogą. Och! jak bardzo lękał się król Azis… Odwrócił się nagle i, jak człowiek, znagła przelękły, mówić począł:

— Niechaj tu przyniosą mój tron… Światła! Niech mi przyniosą koronę i berło… Ohe!… Rożka: aby się stało… Niech mnie ujrzą i ulękną się… Minoe!

Nie minęła chwila, a stało się, jak rozkażą W oddali stanęło stu niewolników, dzierżąc w rękach pochodnie, buchające dymem. Krwawe blaski spadły ulewa. A wtedy rozkazał król Azis, aby mu Minoe pomalowała żółtą twarz różową farbą i oto dwie plamy, do krwawych plam podobne, wykwitły na obliczu królewskiem.

Na królewskie ramiona nałożono płaszcz tak cudny i bogaty, jak niebo o wschodzie słońca; na głowę włożono mu tiarę, tłocząca głowę nadmiarem rubinów i pereł, jakby łez jasnych i barwionych krwią, w rękę mu dano berło; na którego szczycie buchnął znagła, wśród mroku nocy, pożar ogromnego diamentu. Siadł potem na tronie król Azis do trupa podobny, a Minoe stała przy nim

Blask pochodni drgał ciągle, albowiem ręce które je dzierżyły, drżały ogromnie.

W tejże chwili na spienionym koniu przybiegł pod pałac setnik, nad strażami mający .nadzór, a porzuciwszy konia biegł szybko po stopniach schodów. Ujrzawszy króla Azisa w całym majestacie, zdumiał się śmiertelnie, potem padł na kolana i wołać począł okropnym głosem:

— Panie wielki! Miasto całe idzie tutaj… Niosą miecze i włócznie… Ratuj się!…

Rzucił się nagle król Azis wtył, wydawszy jęk. Blask pochodni zadrżał niespokojnie. Cisza krzyknęła nagle, aby nikt się nie ważył odetchnąć. Górze! Górze!

— Panie! — mówił dalej setnik i płakać począł — wojsko twoje pierzchło…

Król Azis leżał na tronie jak nieżywy.

— …Wszystkim koniom twoim ktoś podciął pęciny… Ratuj się!

— Precz! — krzyknęła księżniczka Minoe — nudzisz króla.

W tej chwili drgnął król Azis i uczynił ruch taki, jakby usiłował powstać; wtedy pochyliła się nad nim Minoe i pchnęła go oczyma w twarz.

— Jak ujdziesz? — szepnęła — niech cię ujrzą! Kto z żywych nie ulęknie się ciebie, ujrzawszy?

Odpowiedział jej jęk, jakby wyszedł z pod ziemi.

Lęk, który się czaił w piersi azisowej, wypełznął teraz na jego oblicze, jak wąż i grzał się przy ciepłym blasku stu pochodni, a zdawało się, że za każdem dotknięciem wężowego wilgotnego ciepła, gniła w oczach twarz króla Azisa. Oczy patrzyły nieruchome chorym, okropnym świecąc blaskiem; zdawało się, że król Azis oczyma już tylko słuchał dziwnego łomotu, który się zbliżał powoli jakby burza, aż nagle głos straszny, jakby z tysiąca piorunów, zawył nagle opodal:

— Azisie!

— Azisie! — załomotało echo i uciekło przerażone w gęstwę cyprysów.

Wtedy Minoe krzyknęła głosem ostrym i donośnym:

— Uderzcie w kotły i blachy!

Zgiełk się podniósł, jakgdyby wśród najsroższej bitwy; gromada niewolników biła w kotły i dęła w olbrzymie trąby wojenne; stu uderzało w blachy i tarcze.

Ohe! jak śmieszne rzeczy czyni lęk!

Głos piorunowy krzyknął po raz drugi:

— Azisie!

I w tejże chwili ucichły kotły i trąby, jakby przerażone.

A ktoś mówił z dołu:

— Łowca psów weźmie cię na pętlicę!… Gdzie jesteś?

— Azisie! — krzyknął tłum. Wtedy król Azis wśród okropnego rzężenia, szepnął z wysiłkiem do Minoe:

— Zabij mnie…

— Będziesz żył długo! — wołał głos.

— Zabij mnie! — charczał Azis i piana wybiegła mu z ust.

Na najniższym stopniu marmurowych schodów stanął pierwszy z tłumu, trzymając w ręku pochodnię.

— Zabij mnie! — rzęził Azis, leżąc na tronie nieruchomie.

Wtedy Minoe szybkim ruchem dobyła sztyletu, a pochyliwszy się nad królem, rozgarnęła szaty na jego piersi, chcąc ręką wyczuć serce; nie odejmowała ręki długo, jakby skamieniała w zdumieniu: oto głucha była pierś azisowa i serce w niej nie biło, więc nagle, oczy zmrużywszy, ugodziła sztyletem w gardziel królewska. I ją teraz lęk ogarnął: z azisowego gardła nie wypłynęła ani jedna kropla krwi.

— Azisie! — krzyknął tłum.

Przerażeni niewolnicy porzucali pochodnie, uciekając. Dojrzał już jednakże tłum, że Minoe uratowała Azisa, śmierć mu zadawszy, więc, ochłonąwszy, rzucił się w jej stronę, podniósłszy włócznie.

W tejże chwili Minoe, zwinęła się jak pantera, jednym szybkim ruchem zdarła z siebie wiotkie szaty i stanęła naga. Na usta jej wybiegł uśmiech zły i śmiertelny. Oto Minoe, naga i cudna jak śmierć, poczęła schodzić powoli ze schodów, po purpurowym kobiercu, który na nie rzuciły pochodnie.

Pierwszy, który ją ujrzał, krzyknął, a rękoma zakrywszy oczy wtył się zwalił ze schodów; a inni, jakby nagłem przerażeniem zdjęci, cofali się w milczeniu i ciszy, rzucając miecze i włócznie.

Minoe szła powoli, uśmiechnięta jak śmierć.

Koniec.




SemiPD-icon.png Works by this author are in the public domain in countries where the copyright term is the author's life plus 63 years or less. cs | de | en | eo | es | fr | he | pl | ru | zh
  ▲ top